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La Chine s’est peinte dans un coin des semi-conducteurs derrière Taïwan, la Corée du Sud

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Alors que Washington se lance dans une campagne de développement de semi-conducteurs de plusieurs milliards de dollars sur une décennie, Pékin compte sur ses propres efforts de 20 ans qui ont largement échoué. Les deux devront faire face à des fonds gaspillés et à des objectifs malavisés alors qu’ils rattrapent et la Corée du Sud.

Les architectes des efforts ambitieux de la pourraient être confrontés à la musique pour ne pas avoir produit une technologie de pointe, a rapporté Bloomberg News cette semaine. Les multiples enquêtes sur la corruption annoncées par les autorités découlent de la colère des principaux dirigeants du pays face à une incapacité à développer des semi-conducteurs qui pourraient remplacer les composants américains, a-t-il rapporté. Deux des domaines les plus examinés sont le renflouement de 9 milliards de dollars de Tsinghua Unigroup Co. et le Fonds national d’investissement dans l’industrie des circuits intégrés, connu sous le nom de Big Fund.

À toutes fins utiles, la Chine n’a pas réussi à atteindre ses objectifs en matière de semi-conducteurs, et ceux qui sont chargés de les réaliser sont amenés à rendre des comptes. Pékin ne sera pas frustré par la perte d’argent – ​​il a été disposé à brûler de l’argent – ​​mais au manque de progrès, de telles dépenses étaient censées acheter.

Ceux qui regardent les réalisations de la Chine trouvent principalement ce qu’ils cherchent et ignorent le reste. Semiconductor Manufacturing International Co., par exemple, a récemment attiré beaucoup d’attention lorsque les analystes du secteur TechInsights ont écrit : « SMIC a été en mesure de fabriquer des fonctionnalités suffisamment petites pour être considérées comme 7 nm. Ce chiffre «nm» fait référence aux nanomètres, une mesure de la taille des connexions au sein d’une puce (plus c’est petit, mieux c’est), et de nos jours, c’est autant un terme marketing que scientifique.

Les pom-pom girls chinoises des puces voient cela comme une percée incroyable, rapprochant la société basée à Shanghai des capacités des leaders mondiaux Taiwan Semiconductor Manufacturing Co. et Samsung Electronics Co. Mais ce n’est pas vraiment le cas. Ce que SMIC semble avoir fait, c’est produire une puce quelque peu standard, utilisée pour l’extraction de bitcoins, et avec peu de preuves, il peut les produire avec de bons rendements ou à grande échelle.

Tout chef en herbe essayant de faire du soufflé finira par retirer quelques bons échantillons. Mais la maîtrise ne peut être revendiquée que lorsque presque toutes les tentatives sont réussies (rendement), et peuvent être faites de manière cohérente et en grande quantité (échelle). En revanche, TSMC et Samsung ont lancé la production de masse à 7 nm il y a quatre ans – une démonstration qu’ils avaient réussi le processus. La question de savoir comment le SMIC a géré cela, tout en étant coupé des équipements de fabrication occidentaux, demeure également. Comme le note TechInsights, il n’est pas impossible de fabriquer du 7 nm avec des machines plus anciennes, mais beaucoup plus compliquées. Et c’est un fait établi que TSMC a par le passé poursuivi SMIC pour vol de technologie. La société n’a pas été accusée d’actes répréhensibles en ce qui concerne les processus 7 nm.

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Quelle que soit la raison de cette éventuelle percée, vous pourriez pardonner à Pékin de retenir ses applaudissements. Le gouvernement et de nombreux fonds nourriciers n’ont pas dépensé les 20 dernières années et plus de 100 milliards de dollars pour se retrouver avec quatre ans de retard. Il s’attendait à ce que son industrie des semi-conducteurs non seulement rattrape son retard, mais place le pays sur la voie de l’indépendance technologique. Un seul exemple de puce proche de ce que d’autres avaient il y a quelques années est loin d’atteindre cet objectif.

Si l’objectif du Big Fund était de fournir un rendement financier solide – comme tout fonds mutuel, de couverture ou de capital-risque – alors nous pourrions conclure qu’il a fait son travail. Il a investi dans au moins 23 sociétés de puces entre 2014 et 2019, puis a commencé à vendre après des hausses massives du cours de leurs actions.

Mais il y a peu de preuves que le Big Fund lui-même, ou l’énorme prestige d’être associé à une organisation soutenue par l’État, ait réellement accéléré le développement de l’industrie. Le SMIC était en activité depuis 15 ans avant d’annoncer en 2015 que le Fonds d’investissement dans l’industrie des circuits intégrés chinois achèterait 4,7 milliards de nouvelles actions pour un total de près de 400 millions de dollars. À l’époque, il traînait TSMC, mais pas beaucoup. En décembre 2014, il avait construit son premier processeur Snapdragon pour Qualcomm Inc. en utilisant la technologie 28 nm, un peu plus de trois ans après que TSMC ait réalisé un exploit similaire. Il est commode de comparer SMIC à Intel Corp., le géant américain qui a connu des difficultés ces dernières années et qui a également pris du retard sur TSMC et Samsung, mais la dure réalité est que l’écart entre SMIC et les leaders s’est à peine rétréci.

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Ensuite, il y a Tsinghua Unigroup, dont le nom à lui seul a bénéficié de l’association avec l’une des institutions académiques les plus prestigieuses de Chine. Bien qu’il ait attiré beaucoup de fanfare à la fois pour lui-même et pour le président Zhao Weiguo, il n’a pas fait grand-chose pour rendre la nation moins dépendante de la technologie étrangère. L’une des plus grandes initiatives de Zhao a été de racheter des acteurs locaux établis, dont Spreadtrum Communications Inc. et RDA Microelectronics Inc., pour un total de 2,6 milliards de dollars. Une tentative d’entreprise avec Western Digital Corp. a échoué lorsque le gouvernement américain a opposé son veto à un investissement de près de 4 milliards de dollars.

La grande victoire d’Unigroup a été de soutenir Yangtze Memory Technologies Co., une entreprise qui grimpe lentement dans les rangs des acteurs mondiaux des puces mémoire. Mais si l’objectif est de sevrer la Chine de la technologie étrangère, YMTC sert en grande partie de gain de relations publiques. Les puces de mémoire sont un produit de base – l’équivalent en silicium d’un classeur – qui stocke simplement des informations plutôt que les calculs effectués par les processeurs. Si la Chine veut des semi-conducteurs capables de conduire une intelligence artificielle ou de guider des missiles, elle devra faire beaucoup mieux que se vanter de puces mémoire.

Pourtant, c’était un problème créé par la Chine elle-même. L’argent seul ne suffit pas pour être un leader des semi-conducteurs. Si tel était le cas, alors Intel et GlobalFoundries Inc., soutenu par les Émirats arabes unis, seraient plus avancés. Au lieu de cela, la Chine et les doivent apprendre l’importance non seulement de développer leur propre technologie, mais aussi d’établir la confiance entre leurs pairs de l’industrie afin qu’ils collaborent librement. Ni TSMC ni Samsung ne sont devenus des leaders avec une attitude de go-it-alone. Ils s’appuient fortement sur les fournisseurs d’équipements, de logiciels et de matériaux – dont beaucoup se trouvent aux États-Unis, au Japon et en Europe – au lieu de se lancer en solo dans la poursuite de l’indépendance technologique.

Si l’objectif de la Chine est de renforcer ses prouesses et de se couper du monde, alors elle échouera au premier et réussira sûrement au second. Les États-Unis, s’ils dépensent des milliards de dollars avec une attitude indépendante similaire, ont toutes les chances de répéter la même erreur.

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