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Le Sri Lanka retient son souffle alors que le Premier ministre Wickremesinghe se bat pour sauver l’économie

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Cela fait près de trois semaines que Ranil Wickremesinghe a pris ses fonctions de Premier ministre du Sri Lanka avec un mandat intimidant pour sortir le pays fatigué par la crise du bord d’un gouffre économique qui menace de le déchirer.

Le quintuple premier ministre a hérité d’une nation qui roulait vers la faillite et qui était aux prises avec une dette extérieure si importante qu’elle n’avait plus d’argent pour les importations de base. Les Sri Lankais ont du mal à accéder aux produits de première nécessité comme la nourriture, le carburant, les médicaments, le gaz de cuisine et même le papier toilette et les allumettes.

Dans son nouveau travail, Wickremesinghe ne laisse aucun doute sur ce qui l’attend.

Les deux prochains mois seront les plus difficiles de notre vie, a-t-il dit à la nation qui en a marre des longues files d’attente, de l’inflation qui monte en flèche et des manifestations quotidiennes qui semblent devenir incontrôlables.

Nous devons nous préparer à faire des sacrifices et à relever les défis de cette période.

Depuis le discours télévisé du 17 mai, le politicien chevronné, qui est également ministre des Finances, a entamé des négociations difficiles avec les institutions financières, les prêteurs et alliés et les agences des Nations Unies pour remplir les caisses et soulager les citoyens impatients.

Il a pris les mesures nécessaires comme augmenter les impôts et s’est engagé à remanier le gouvernement qui concentre le pouvoir sous le président Gotabaya Rajapaksa, un modèle qui, selon beaucoup, a exacerbé la crise.

Il a pris la relève après des jours de violentes manifestations le mois dernier qui ont forcé son prédécesseur, le frère du président Gotabaya Rajapakasa, Mahinda, à démissionner et à se mettre à l’abri des foules en colère dans une base navale. Wickremesinghe doit prononcer mardi un discours très attendu au Parlement, dont beaucoup espèrent qu’il présentera une stratégie pour résoudre la crise.

Mais le temps n’est peut-être pas de son côté car les réformes sont lentes et les gens veulent des résultats maintenant. Il est également un parti unipersonnel au Parlement, le seul législateur de son parti à occuper un siège après avoir subi une défaite humiliante lors des élections de 2020.

Une personne qui n’a pas de base politique a une crise sans précédent à gérer, a déclaré Dayan Jayatilleka, ancien diplomate et analyste politique.

Les lignes pour acheter du carburant et du gaz de cuisine se sont étirées sur des kilomètres (miles) chaque jour, serpentant autour des pâtés de maisons, les Sri Lankais affrontant de fortes pluies et une chaleur torride pour acheter des articles essentiels qui coûtent trois fois plus cher qu’avant. Souvent, ils doivent attendre des jours, et beaucoup finissent encore les mains vides.

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Jagath Chandana, 43 ans, fait la queue à la périphérie de la capitale, Colombo, avec une cartouche pour acheter du gaz de cuisine depuis deux jours. C’était fou. Nous sommes totalement impuissants. Il semble que même Ranil ne puisse pas résoudre la crise. Ils (les politiciens) ne font que parler mais sur le terrain, les gens souffrent, a-t-il dit.

Pendant plus de 50 jours, les manifestants ont campé devant le bureau de Rajapaksa pour exiger qu’il démissionne.

Ils disent que la mauvaise gestion économique, les erreurs politiques comme une interdiction précipitée des engrais chimiques importés qui ont dévasté les récoltes, et un gouvernement rempli de parents Rajapaksa ont causé la crise. À leur apogée au pouvoir, six postes gouvernementaux occupés par Rajapaksas ont vu la crise sortir de tous sauf un. Les cinq autres restent encore en tant que législateurs.

Le Sri Lanka a suspendu le remboursement de près de 7 milliards de dollars de dette extérieure due cette année. Il doit 26 milliards de dollars jusqu’en 2026 sur un total de 51 milliards de dollars.

Les réserves de devises étrangères ont diminué à seulement deux semaines d’importations tandis que Wickremsinghe se prépare à obtenir un plan de sauvetage du Fonds monétaire international. Jeudi, il a déclaré que tout financement relais dépendra d’un accord avec le FMI et il espérait que les négociations se termineraient d’ici la fin juin. Le gouvernement vise 5 milliards de dollars pour les remboursements et 1 milliard de dollars supplémentaires pour augmenter les réserves du pays, a déclaré Wickremsinghe la semaine dernière.

Dans une situation aussi volatile, Wickremsinghe a su apporter une certaine transparence et rationalité qui manquait à l’administration précédente dirigée par le clan Rajapaksa, a déclaré Jayatilleka.

Mais les analystes disent également qu’il lui sera difficile de relever certains des défis, d’autant plus qu’il est également confronté à une bataille désordonnée pour réviser la constitution et renforcer les pouvoirs du Parlement afin d’apporter les réformes indispensables.

Ses propositions sont bonnes pour le moyen et le long terme. Mais les gens veulent que des changements immédiats aient lieu et qu’ils ne voient pas, a déclaré l’analyste politique Jehan Perera, ajoutant que certains voient Wickremesinghe comme aidant Rajapaksa à rester au pouvoir.

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En plus d’exiger un nouveau président, les manifestants réclament depuis des semaines une refonte complète de ce qu’ils qualifient de modèle de gouvernance défaillant.

Pendant près de 45 ans, le Sri Lanka a été gouverné par un puissant système présidentiel exécutif. Après une victoire électorale écrasante en 2019, Rajapaksa a renforcé le système grâce à des amendements constitutionnels qui ont davantage concentré les pouvoirs de la présidence, une décision qui a également alarmé les critiques à l’époque.

Wickremsinghe a fait un discours clé et précoce pour faire reculer certains des pouvoirs présidentiels. Mais de telles mesures ne seront pas faciles et nécessiteront non seulement l’approbation de la Cour suprême, mais également une majorité des deux tiers au Parlement.

Des questions demeurent quant à savoir si Wickremsinghe serait en mesure de faire passer des réformes au Parlement de 225 sièges où le parti de Rajapaksa détient la majorité. Certains partis d’opposition ont déjà apporté leur soutien aux réformes, mais la seule position de Wickremsinghe dans la chambre pourrait s’avérer un inconvénient majeur. Ou cela pourrait être un atout.

Son parti s’est scindé en 2020 au milieu d’une crise de leadership, incitant la plupart des membres seniors à partir et à former un nouveau parti, actuellement la principale opposition du pays.

Il a l’opportunité de jouer le rôle d’un premier ministre technocratique, avec son expertise et son expérience, sans lien avec aucun parti politique, a déclaré Jayatilleka.

L’ampleur des manifestations depuis que Wickremsinghe a pris ses fonctions a également diminué. Perera a déclaré qu’il est difficile pour les gens de maintenir l’élan élevé, mais que tant que la crise économique se poursuivra, les manifestations le seront également.

Alors que des signes de difficultés financières et de difficultés persistent au Sri Lanka, certains espèrent de plus en plus que Wickremsinghe les accompagnera dans les moments difficiles.

Il ne peut pas faire de miracles, il faudra du temps pour résoudre la crise car les ministres précédents ont foiré, a déclaré Amila Prasanna, menuisier. Il essaie de résoudre les problèmes, un par un, et je suis sûr qu’il fera quelque chose, a-t-il dit alors qu’il faisait la queue pendant trois jours pour acheter de l’essence.

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