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Comment l’empire des croisières d’un milliardaire s’est effondré à Hong Kong à cause de Covid-19

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Kok Thay a démissionné de ses fonctions de président, directeur général et directeur exécutif de Genting Hong Kong à compter du 21 janvier, a indiqué la société dans un dossier à la bourse de Hong Kong.


C’était une époque où les géants du monde des croisières, comme Carnival Corp., prospéraient alors que le secteur continuait d’établir de nouveaux records pour les voyageurs.

La société a également racheté plusieurs chantiers navals en Allemagne à partir de 2015 pour construire ses propres navires.

Mais alors que la pandémie obligeait les compagnies de croisières à suspendre leurs opérations, le pari à long terme de Kok Thay sur l’industrie – et la perspective d’une demande croissante de la Chine et du reste de l’Asie – a commencé à s’effondrer. Alors que la société proposait des «séjours» dans le cadre d’une tendance plus large de croisières vers nulle part, elle a tout de même signalé une perte record de 1,7 milliard de dollars en mai. L’écriture était sur le mur.

Plus tôt ce mois-ci, sa filiale de construction navale en propriété exclusive, MV Werften, a déposé une demande d’insolvabilité devant un tribunal local en Allemagne.

Et la semaine dernière, Genting Hong Kong, détenue à 76% par Kok Thay, a déposé sa requête aux Bermudes pour liquider la société et nommer des liquidateurs provisoires. Il a déclaré que ses liquidités devaient s’épuiser vers la fin janvier et qu’il n’avait pas accès à un financement supplémentaire.

La société « a épuisé tous les efforts raisonnables » pour négocier avec ses créanciers et ses parties prenantes, a-t-elle déclaré dans un communiqué à la bourse de Hong Kong. Les actions de Genting Hong Kong avaient plongé de plus de 60% par rapport à un sommet de novembre avant d’être suspendues le 18 janvier.

Pétrole Péninsule Extrême-Orient Pte. a intenté une action en justice aux États-Unis visant à récupérer 4,6 millions de dollars de frais impayés pour le carburant de soute qu’il avait livré à trois des navires de Genting depuis 2017. Le Crystal Symphony, un navire de croisière de luxe exploité par Genting Hong Kong, devait être saisi s’il avait amarré à Miami comme prévu, selon J. Stephen Simms, l’avocat principal représentant Peninsula Petroleum Far East, qui a déclaré avoir été informé du plan. Les données de suivi des navires indiquent que le navire a accosté aux Bahamas samedi soir, où un mandat d’arrêt américain ne peut être exécuté.

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Les réservations sont toujours disponibles sur le site Web de Genting Hong Kong pour des croisières vers nulle part depuis Hong Kong et Singapour. Les traversées de Dream Cruises qui ont déjà été programmées se poursuivront, selon un représentant de la société.

Les difficultés de Genting Hong Kong reflètent sa concentration sur l’Asie, où de grands marchés tels que la Chine et Hong Kong sont toujours fermés et poursuivent des stratégies Covid-Zero. D’autres croisiéristes, tels que Carnival et Royal Caribbean Cruises Ltd., rebondissent alors que des marchés tels que les États-Unis, les Amériques et l’Europe «vivent désormais avec le virus».

Même si Kok Thay a subi un coup dur dans le secteur des croisières, ce n’est qu’une partie de son groupe tentaculaire, que son père a lancé avec le casino au sommet d’une colline maintenant appelé Resorts World Genting à plus d’une heure de voiture de Kuala Lumpur. C’est le seul complexe de casino sous licence dans un pays à majorité musulmane qui désapprouve le jeu.

Kok Thay, qui garde un profil bas, et son père ont travaillé pour étendre et diversifier l’entreprise au-delà de la Malaisie, la transformant en l’un des plus grands conglomérats de jeux et de divertissement au monde. Aujourd’hui, Genting exploite également des casinos au Royaume-Uni, à Singapour et aux États-Unis, où le Resorts World Las Vegas de 4,3 milliards de dollars a ouvert ses portes en juin.

Son père, qui est né en Chine et a déménagé en Malaisie alors que c’était encore une colonie britannique, est décédé en 2007 après une courte maladie. Un peu moins de quatre ans plus tôt, Kok Thay avait déjà pris les rênes du groupe.

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Une question est de savoir si Kok Thay peut tenter de renflouer Genting Hong Kong avec l’aide d’autres sociétés du groupe. La société sœur Genting Malaysia Bhd., qui exploite le casino du pays, a déjà investi dans Genting Hong Kong il y a plus de deux décennies. Il a vendu sa participation de 17% pour 415 millions de dollars en 2016.

Pourtant, les analystes affirment que les malheurs de Genting Hong Kong ne feront pas dérailler les ambitions de Kok Thay pour le groupe Genting.

Genting Malaysia, qui a acheté le superyacht Equanimity saisi par le gouvernement malaisien au financier fugitif Jho Low pour 126 millions de dollars en 2019, se prépare à ouvrir un nouveau parc à thème en plein air de 800 millions de dollars dans le pays. Genting Singapore Ltd. réalise une expansion de 4,5 milliards de dollars singapouriens (3,3 milliards de dollars) de son Resorts World Sentosa, l’un des plus grands casinos d’Asie du Sud-Est.

Aucune des sociétés n’a de participations croisées avec Genting Hong Kong, à l’exception de Kok Thay qui détient des actions dans chacune d’elles.

« Les plans d’expansion des autres sociétés de Genting ne devraient pas être impactés négativement », a déclaré Samuel Yin Shao Yang, analyste chez Maybank Investment Bank Bhd. à Kuala Lumpur. « Les dettes de chaque entreprise sont cantonnées » dans ces entreprises, a-t-il déclaré.

Les problèmes de Genting Hong Kong pourraient aider les concurrents qui choisissent de se concentrer davantage sur le marché des croisières en Asie, a déclaré Jaime Katz, analyste principal des actions chez Morningstar Inc. à Chicago.

Mais Rick Munarriz, un analyste collaborateur du Motley Fool, a déclaré qu’il s’attend à ce que davantage de compagnies de croisière suivent la même voie.

« Genting Hong Kong ne sera pas le dernier croisiériste à manquer d’argent », a-t-il déclaré. « Les créanciers et les parties prenantes en ont assez de gaspiller de l’argent après le mal. »

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