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La première salve de Biden contre les sanctions contre la Russie frappe avec un bruit sourd, pas un rugissement

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La première série de sanctions du président américain Joe Biden contre la pour ses actions sur le territoire ukrainien contesté a frappé les marchés non pas avec éclat, mais avec un gémissement.

Au lieu d’un ensemble radical qui paralysait les principales banques russes, coupait ses transactions financières de l’économie mondiale ou s’en prenait personnellement au président Vladimir Poutine, les États-Unis et leurs alliés se sont mis d’accord sur une modeste « première tranche » de sanctions. Les marchés ont réagi en haussant les épaules, déçus par l’approche de tit-for-tat.

Les sanctions visaient deux banques russes, VEB.RF et Promsvyazbank, ainsi que trois membres de l’élite russe étroitement liés au Kremlin. Les sanctions visaient également à geler les futurs achats de dette souveraine russe.

Pourtant, les sanctions équivalaient à peine aux mesures qui brisaient les précédents et paralysaient l’économie que les États-Unis et leurs partenaires télégraphiaient depuis longtemps si les troupes russes traversaient la frontière.

Les responsables de la Maison Blanche ont passé mardi après-midi à essayer de défendre l’approche mesurée, alors que des questions tourbillonnaient pour savoir si leur réponse serait suffisante pour dissuader le Kremlin de monter un assaut plus important. Moscou a nié avoir l’intention d’envahir l’Ukraine et Poutine a déclaré qu’il n’envisageait pas actuellement d’envoyer des forces — il les a qualifiées de « gardiens de la paix » — dans les zones sécessionnistes de l’est de l’Ukraine, bien que les traités qu’il a signés avec les dirigeants séparatistes lui permettent pour le faire et construire des bases russes.

Poutine a déclaré que la crise pourrait être évitée si l’Ukraine acceptait les exigences telles que la reconnaissance de la souveraineté russe sur la Crimée et le renoncement à sa candidature à l’OTAN.

Les contrats à terme sur actions américaines et les actions asiatiques ont augmenté mercredi, suggérant que les investisseurs considèrent également les sanctions initiales comme limitées. La demande de valeurs refuges traditionnelles comme l’or a également diminué. Le brut Brent, qui s’est approché de 100 dollars le baril un jour plus tôt, en partie à cause des inquiétudes concernant une perturbation potentielle des approvisionnements russes, est resté stable autour de 97 dollars le baril.

La décision la plus conséquente est venue de l’Allemagne, qui a annoncé qu’elle suspendait la certification du gazoduc Nord Stream 2 et a mis en péril le projet de 11 milliards de dollars qui aurait renforcé l’emprise de la Russie sur le secteur énergétique européen. Le haut diplomate américain Antony Blinken a annoncé plus tard qu’un sommet cette semaine avec le ministre russe des Affaires étrangères Sergueï Lavrov était annulé.

Péril géopolitique

« C’était le début d’une invasion, et c’est le début de notre réponse », a déclaré à la presse à Washington Daleep Singh, conseiller adjoint à la sécurité nationale pour l’économie internationale.

Pour Biden, l’approche comporte un danger géopolitique.

Poutine a longtemps profité de la désunion et de la désorganisation en Occident alors qu’il poursuivait l’accaparement des terres plus près de chez lui. En y regardant de plus près, ces mesures occidentales pourraient ne pas sembler aussi musclées qu’elles le paraissent à première vue.

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L’une des banques ciblées par les États-Unis était soumise à des restrictions depuis 2014, et les États-Unis avaient déjà mis en place des interdictions limitées sur la dette souveraine russe depuis 2019. Les actions en Europe ont récupéré leurs pertes lorsque les investisseurs ont appris les détails des sanctions, tandis que les contrats à terme sur le pétrole brut et le rouble effacé baisse.

Brian O’Toole, chercheur principal au Conseil de l’Atlantique qui travaillait auparavant dans l’unité des sanctions du département du Trésor américain, a qualifié les sanctions de Biden de « progressives ».

« Nous devons attendre de voir si les États-Unis imposeront l’impact qu’ils ont promis pour une nouvelle agression et comment cela sera défini », a-t-il déclaré. « Je crains pour le moment que Poutine ne pense pas que l’Occident ait le courage de suivre. »

Critique bipartite

Biden fait également face à une intensification des critiques de la part des législateurs bellicistes des deux côtés de l’allée. Les républicains qui l’ont encouragé à imposer des sanctions avant toute attaque de Poutine ont passé mardi à critiquer ses actions comme des demi-mesures inefficaces, le sénateur Lindsey Graham qualifiant les développements de « reprise des années 1930 ».

Mais le républicain de Caroline du Sud n’était pas le seul à agiter le spectre de l’apaisement de la Seconde Guerre mondiale. Des alliés comme le sénateur Bob Menendez, le démocrate du New Jersey qui préside la commission des relations étrangères, ont déclaré que les États-Unis devraient imposer le « montant écrasant » de sanctions maintenant afin de dissuader de nouvelles agressions de la part de la Russie.

« Je ne sais pas ce que nous devons attendre », a déclaré Menendez dans une interview avec CNN. « Ce que nous ne pouvons pas avoir ici, c’est un autre moment munichois », une référence à un accord de 1938 qui a permis à l’Allemagne nazie de s’emparer d’une partie de la Tchécoslovaquie.

La réponse laisse Biden vulnérable aux critiques selon lesquelles la Maison Blanche a une fois de plus sur-promis et sous-livré sur la scène mondiale. Plus tôt ce mois-ci, ses collaborateurs ont publiquement insisté sur le fait qu’ils imposeraient immédiatement des sanctions infligeant des coûts importants à l’économie russe.

« Nous n’adopterions pas l’échelle d’escalade traditionnelle que nous avons utilisée dans le passé, où nous commençons par des sanctions ciblées contre les responsables gouvernementaux, passons aux entités publiques, puis au secteur stratégique », a déclaré Peter Harrell, assistant de la Maison Blanche, lors d’une sanction. conférence le 2 février.

Pourtant, le paquet dévoilé mardi ressemblait davantage au produit d’un effort précipité après que Poutine ait reconnu des territoires séparatistes dans la région ukrainienne du Donbass tout en évitant, du moins pour l’instant, une invasion à grande échelle de son voisin.

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Cette décision est intervenue alors que les États-Unis évaluaient également un stratagème de la onzième heure du président français Emmanuel Macron pour négocier un sommet entre Biden et Poutine pour éviter la guerre. Alors que le Kremlin et la Maison Blanche ont signalé qu’ils pouvaient théoriquement voir une telle conversation se produire, la perspective s’est effondrée aussi rapidement qu’elle est apparue. La Maison Blanche a formellement exclu cette possibilité mardi soir.

Les deux développements ont compliqué les renseignements américains qui, selon les responsables, montrent que les Russes préparent un assaut à grande échelle qui pourrait inclure la prise de la capitale ukrainienne de Kiev. Les responsables américains étaient tellement convaincus qu’une large incursion pourrait être en cours que les membres du personnel diplomatique se sont retirés de l’autre côté de la frontière vers la Pologne lundi soir.

En privé, des responsables de l’administration ont déclaré qu’ils continuaient de croire que Poutine préparait une telle offensive – et ceux qui s’attendent à un ensemble de sanctions plus agressives n’auront peut-être pas longtemps à attendre.

Une personne familière avec la pensée de l’administration a déclaré que les États-Unis prévoyaient toujours de nouvelles mesures russes dans les prochaines 24 à 48 heures, ce qui déclencherait des sanctions supplémentaires. Dans son discours annonçant les sanctions, Biden a déclaré qu’il semblait que Poutine préparait le terrain pour que les forces russes se déplacent dans les zones désormais administrées par le gouvernement ukrainien – une action qu’une deuxième personne familière avec la planification de l’administration inciterait le président à déclencher des sanctions supplémentaires.

Les responsables ont également fait valoir que les critiques interprétaient mal le fonctionnement des sanctions, affirmant que l’impact augmenterait progressivement mais de manière significative avec le temps.

Pourtant, la Maison Blanche a publiquement insisté sur le fait que le paquet qu’elle présentait était déjà important, mis en œuvre plus rapidement et plus agressivement que la réponse après que Poutine eut annexé la Crimée sous l’administration Obama.

‘Aiguisé de la douleur’

« Le président Biden a rallié le monde, rallié l’Europe, pour s’opposer aux actions du président Poutine », a déclaré mardi la secrétaire de presse de la Maison Blanche, Jen Psaki.

Singh a pris la décision inhabituelle de décrire certaines des mesures individuelles spécifiques de la chute si la Russie devait aller plus loin, affirmant que l’administration était « prête à appuyer sur un bouton pour prendre des mesures contre les deux plus grandes institutions financières russes, qui détiennent collectivement près de 750 milliards de dollars en les atouts. »

Les mesures en cours de préparation par la Maison Blanche comprennent des actions affectant la Sberbank et la VTB Bank en cas d’invasion, ainsi que des mesures de contrôle des exportations en coordination avec un grand nombre d’alliés et de partenaires.

« Ne vous y trompez pas, ce n’est que le tranchant de la douleur que nous pouvons infliger », a déclaré Singh.

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