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La rue a parlé au Sri Lanka : les frères Rajapaksa doivent partir

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Il ne reste plus beaucoup de piliers de gouvernement au Sri Lanka, qui traverse actuellement sa pire crise économique depuis l’indépendance en 1948. L’ensemble du cabinet a démissionné en masse ; le gouverneur de la banque centrale y est allé aussi. La Bourse de Colombo a suspendu ses transactions deux fois cette semaine en raison d’une forte baisse de l’indice de référence des cours de l’action. Il y a des pénuries de nourriture, de carburant, de médicaments et d’autres produits de première nécessité. Des bateaux transportant des réfugiés fuyant la catastrophe humanitaire croissante ont commencé à arriver sur les côtes indiennes.

Les manifestants ont défié le couvre-feu et l’état d’urgence et sont descendus dans la rue en scandant «Rentrez chez vous Gota», faisant référence au président Gotabaya Rajapaksa, membre du puissant clan d’hommes forts qui a conduit la nation insulaire dans ce gâchis. La foule a forcé la police à abandonner les barricades devant la résidence du président dans la capitale, Colombo, et des images diffusées par les médias locaux montrent un officier se joignant aux manifestations. Plus que tout, la fureur à l’extérieur du palais montre que la colère suscitée par les pénuries – longues files d’attente dans les stations-service, coupures de courant jusqu’à 13 heures par jour sous une chaleur tropicale torride – est désormais dirigée contre le gouvernement, ou ce qu’il en reste.

Les Rajapaksas ont eu plus de deux ans pour négocier avec les créanciers afin d’éviter la crise économique. La pandémie a paralysé l’industrie du tourisme – et cela aurait dû inciter Gotabaya, ses puissants frères et d’autres membres de la famille occupant des postes clés à agir étant donné à quel point le pays dépend des voyageurs étrangers et de leur monnaie. Au lieu de cela, comme l’a noté le Fonds monétaire international le mois dernier, les réductions d’impôts et les restrictions de Covid ont entraîné une augmentation rapide de la dette publique à 119% du produit intérieur brut en 2021. Désormais, le pays a dû fermer certaines ambassades à l’étranger en raison de contraintes de change. .

Le gouvernement a donné la priorité au service de la dette extérieure plutôt qu’à s’assurer qu’il pouvait subvenir aux besoins de sa population. Leur verdict est clair : les Rajapaksas doivent partir. Gotabaya, qui s’est attribué des pouvoirs exécutifs étendus en 2020, a invité cette semaine toutes les parties à occuper des postes ministériels dans un gouvernement d’unité pour aider à résoudre la crise. Au lieu de cela, il s’est retrouvé avec une minorité au parlement alors que des dizaines de législateurs ont quitté sa coalition pour siéger en tant que membres indépendants. Pour l’instant, le gouvernement intérimaire est composé du frère du président Mahinda Rajapaksa en tant que Premier ministre et de trois autres ministres assermentés après la démission du cabinet.

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Le Sri Lanka doit de toute urgence négocier avec le FMI et les créanciers bilatéraux que sont la Chine et l’Inde pour trouver une voie à suivre. Un groupe d’économistes et d’experts fiscaux a été nommé par le président avant les pourparlers avec le FMI prévus plus tard ce mois-ci. Rajapaksa a abrogé une ordonnance d’urgence vieille de cinq jours, mais cela n’a pas apaisé la colère des manifestants. Ils veulent que la constitution soit amendée pour limiter les pouvoirs extraordinaires du président. Le chef de l’opposition Sajith Premadasa a fait écho à leur appel à abolir le système présidentiel exécutif.

Cela marque une chute rapide pour les Rajapaksas, qui ont été des figures dominantes de la politique sri-lankaise pendant des décennies et ont notamment vaincu la rébellion séparatiste tamoule de longue date en 2009 lors d’une offensive militaire marquée par des allégations de graves violations des droits humains. Après une interruption de quatre ans, ils sont revenus au pouvoir lors des élections de 2019, promettant de rétablir la stabilité et la sécurité après les attentats à la bombe du dimanche de Pâques contre des églises et des hôtels de luxe revendiqués par l’État islamique. Ils ont hérité d’une économie où la croissance avait ralenti à un creux de plus de cinq ans et un niveau d’endettement oscillant à 83 % du PIB.

Aujourd’hui, la roupie est la devise la moins performante du monde cette année et l’inflation atteint près de 19 %, le rythme le plus rapide d’Asie. Le pays est dangereusement proche du défaut de paiement de sa dette. Le nouveau chef de l’autorité monétaire du Sri Lanka, P. Nandalal Weerasinghe, banquier central de carrière et ancien vice-gouverneur, a pris ses fonctions jeudi. Weerasinghe a travaillé au FMI pendant plusieurs années et, comme l’a rapporté Bloomberg Economics, est susceptible de soutenir son plan de sauvetage, contrairement à son prédécesseur qui aurait été résistant aux exigences d’austérité budgétaire.

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Mais il y a encore beaucoup d’instabilité. Un nouveau ministre des Finances, Ali Sabry, a démissionné moins de 24 heures après avoir prêté serment. Il avait succédé à Basil Rajapaksa, qui était largement considéré comme incapable de s’attaquer à la situation financière difficile du pays. Frère du président et du Premier ministre, il est le membre le plus éminent de la famille à avoir démissionné jusqu’à présent. Le président n’a pas encore parlé publiquement de la catastrophe en cours et il résiste aux appels à la démission. La crise est une catastrophe pour sa famille, mais elle va plus loin.

« Ce n’est pas seulement une lutte contre les Rajapaksas ; c’est un avertissement pointu à l’establishment politique sri-lankais », m’a dit l’avocat constitutionnel basé à Colombo, Kishali Pinto-Jayawardena. « Depuis un an et demi, l’élite politique a suivi son propre chemin, ignorant que le reste du pays était poussé dans un état aigu de privation économique et sociale. À chaque instant, les notions d’égalité ont été rejetées.

C’est la première fois que les jeunes et la classe moyenne rejoignent la classe ouvrière dans la rue pour exiger des changements systémiques – et que l’unité pourrait aboutir à de véritables réformes, a déclaré Pinto-Jayawardena, notant que garantir l’indépendance d’institutions telles que les droits de l’homme La Commission et le bureau du procureur général étaient vitaux pour l’avenir de Sri Lanka.

Il y a une autre menace à considérer. Les frères Rajapaksa ont exploité les fissures ethno-religieuses de l’île lorsqu’ils sont revenus au pouvoir après les attentats de Pâques en 2019. De telles divisions pourraient tout aussi bien se rouvrir ; l’âpre guerre civile entre le gouvernement majoritaire cinghalais et les Tigres de libération séparatistes de l’Eelam tamoul a pris fin il y a seulement 13 ans. Mais le feront-ils ? Jusqu’à présent, les principaux groupes de la nation semblent unis contre un ennemi commun.

Quoi qu’il en soit, le Sri Lanka est sur une trajectoire dangereuse. Seuls un apaisement rapide de la situation économique et une réforme politique importante seront utiles – c’est alors que les manifestants verront une fin potentielle à cette crise et quitteront les rues en paix.

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