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Il est temps de penser à la prévention de la maladie de Lyme

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« Il est impossible que j’aie la maladie de Lyme », a déclaré le père de mon ami, âgé de 70 ans, en aidant à transporter mon matelas dans notre nouvel appartement l’été dernier. « Je n’ai pas été piqué par une tique… »

« … que vous connaissez, » intervins-je, puis continuai à poser des questions rapides sur l’éruption circulaire en forme d’œil de bœuf sur son bras, un signe révélateur de Lyme.

Après avoir appris que quelques semaines auparavant, il était parti en randonnée dans un parc forestier du Michigan et qu’il avait récemment ressenti de la fatigue et de la confusion, je me suis exclamé qu’il devrait aller voir un médecin et s’assurer de passer un test de dépistage de la maladie de Lyme.

Quelques jours plus tard, j’ai reçu un texto de mon ami : « Je suis tellement content que tu aies parlé à mon père, il a été diagnostiqué avec la maladie de Lyme et est actuellement traité. »

Ce n’était pas tout à fait surprenant, étant donné que le Center for Disease Control and Prevention (CDC) estime qu’il y a plus de 476 000 cas de maladie de Lyme par an aux États-Unis, ce qui en fait la maladie à transmission vectorielle la plus courante en Amérique du Nord.

Lorsqu’elle est suspectée et diagnostiquée tôt, la maladie de Lyme peut être facilement traitée avec des antibiotiques. Cependant, si elle n’est pas traitée immédiatement, l’infection bactérienne peut causer des problèmes à long terme susceptibles de changer la vie, tels que des troubles neurologiques, un dysfonctionnement cognitif, de l’arthrite et un malaise général.

Une étude menée à l’Université Brown en 2019 a révélé que jusqu’à 2 millions de personnes aux États-Unis pourraient souffrir de ces symptômes à long terme.

Le père de mon ami a eu la chance d’attraper rapidement l’éruption cutanée caractéristique. Néanmoins, selon le CDC, environ 20 à 30% des personnes atteintes de la maladie de Lyme n’ont jamais l’éruption de la cible et peuvent passer des mois avant le diagnostic en raison des symptômes indistincts et de la difficulté de tester la maladie de Lyme.

De plus, les images diagnostiques utilisées en milieu clinique sont généralement celles d’une éruption cutanée rose sur la peau blanche, ce qui contribue au racisme médical et au diagnostic probablement sous- et retardé de la maladie de Lyme chez les personnes de couleur. Dan Ly de l’Université de Californie à Los Angeles a confirmé ce biais de diagnostic avec une étude de 2021 révélant qu’1 patient noir sur 3 nouvellement diagnostiqué avait déjà des complications neurologiques de la maladie de Lyme, contre 1 patient blanc sur 10.

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Alors, comment éviter complètement les infections par la maladie de Lyme ? En prévenant les piqûres de tiques.

Alors que nous entrons dans la saison des tiques, généralement d’avril à novembre à New York, il est important de savoir ce qu’il faut rechercher. Lorsque les gens décrivent leurs expériences et leurs rencontres avec les tiques, ils décrivent généralement des tiques adultes qui sont relativement faciles à repérer et à enlever avant qu’elles n’aient la possibilité de transmettre l’agent pathogène responsable de la maladie de Lyme.

Le véritable danger pour la santé humaine sont les tiques nymphales – le stade de la vie entre une larve et un adulte.

La première fois que j’ai vu une tique nymphal, je campais avec un ami dans une partie boisée du New Jersey dont nous savions qu’elle pouvait être infestée de tiques. En préparation du voyage, mon ami nous avait judicieusement acheté une paire de chaussettes (ironiquement vert citron) annoncées pour repousser les tiques.

Alors que nous préparions notre nourriture de camp, j’ai remarqué quelque chose de sombre – pas plus gros qu’une graine de pavot – contrastant avec le vert vif de ma chaussette et rampant sur ma jambe exposée. Bien que nous nous enduisions d’un insectifuge et sacrifions la mode à la fonction, il y avait une tique du cerf nymphal, le genre de tique qui transmet la maladie de Lyme, prête à me faire son prochain repas.

Nous avons scanné chaque centimètre de notre corps cette nuit-là, mais nous n’avons pas très bien dormi, sachant que quelque chose d’aussi petit pouvait être enfoui dans nos cheveux ou ailleurs impossible à trouver.

Plus tard, j’ai étudié l’écologie des maladies et j’ai appris comment les maladies transmises par les tiques comme Lyme augmentent à travers le monde en grande partie en raison de changements induits par l’homme tels que la déforestation, l’empiétement humain et le changement climatique.

Deux ans après le début de mon programme de maîtrise, après une longue journée sur le terrain à faire des recherches, une petite et mystérieuse éruption cutanée en œil de bœuf est apparue sur mon genou. Je me suis blâmé et j’ai pensé, comment cela a-t-il pu se produire alors que je sais exactement ce qu’il faut rechercher et que je vérifie quotidiennement les tiques?

Il est temps de penser à la prévention de la maladie de Lyme

Il est possible que je sois devenu paresseux et que je n’aie pas regardé d’assez près un après-midi fatigué. Il est également possible que j’ai vérifié du mieux que j’ai pu, mais mes doigts ont raté le minuscule invertébré accroché à mon corps.

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J’ai reçu un diagnostic rapide et j’ai complété avec diligence mon traitement antibiotique de deux semaines. J’ai eu la chance de ne pas avoir d’autres complications.

Avec l’augmentation des maladies transmises par les tiques et le fait que les tiques les plus responsables de la transmission des maladies sont presque microscopiques, la prévention des piqûres de tiques et de la maladie de Lyme ne peut pas uniquement incomber aux individus, comme c’est le cas principalement aujourd’hui. Il est trop facile de passer à côté d’une infection dangereuse.

Le financement fédéral de la recherche sur les maladies transmises par les tiques a augmenté au cours des dix dernières années, mais pas suffisamment pour arrêter l’augmentation des cas de maladies transmises par les tiques. Le financement reste faible par rapport aux autres maladies infectieuses.

En 2018, le National Institute of Health a alloué 30 millions de dollars à la recherche sur la maladie de Lyme, ce qui représente à peine 63 dollars par cas estimé, tandis que la recherche sur le virus du Nil occidental a reçu 36 millions de dollars, soit environ 13 600 dollars par cas, comme calculé dans un article de synthèse publié dans Frontières en médecine.

De nombreux scientifiques étonnants travaillent à comprendre la dynamique de transmission complexe à l’origine de l’augmentation des maladies transmises par les tiques. Nous avons maintenant besoin que les services publics rattrapent leur retard et augmentent le financement des efforts d’intervention appliqués pour empêcher les tiques d’entrer en contact avec les humains en premier lieu et, en fin de compte, pour empêcher la propagation des maladies transmises par les tiques.


Cette histoire est republiée avec l’aimable autorisation du Earth Institute, Columbia University http://blogs.ei.columbia.edu.

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