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La lumière ultraviolette peut nettoyer les masques N95 pour les réutiliser sans entraver les performances, selon une étude

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Maintenant, dans peut-être l’examen le plus rigoureux des effets de la lumière UV sur les masques N95 à ce jour, des chercheurs du National Institute of Standards and Technology (NIST) ont montré que ces masques peuvent être désinfectés avec peu d’impact sur leur forme ou leur fonction. Dans une nouvelle étude publiée dans le Journal de recherche de l’Institut national des normes et de la technologieles chercheurs, avec l’aide de partenaires fédéraux et privés, ont examiné les masques N95 exposés aux UV à la recherche de traces de virus et ont recherché des changements dans la forme de leurs fibres, leur capacité à filtrer les aérosols et d’autres propriétés.

Les résultats représentent une étape clé vers l’élaboration de normes UV qui pourraient avoir des avantages considérables à l’avenir.

« À l’heure actuelle, les technologies UV en sont vraiment à leurs balbutiements en ce qui concerne l’environnement des soins de santé », a déclaré Dianne Poster, chimiste de recherche au NIST et conseillère principale, co-auteur de l’étude. « Et les données contenues dans cet article pourraient vraiment contribuer à jeter les bases de ces applications pour qu’elles deviennent plus routinières. »

Les masques N95 offrent une formidable défense contre les maladies respiratoires infectieuses. Le « 95 » dans « N95 » fait référence à la capacité du masque à piéger au moins 95 % des particules aussi petites que 75 nanomètres (milliardièmes de mètre) qui peuvent abriter des agents nocifs comme le coronavirus. Mais malgré la conception efficace du N95, il n’était destiné qu’à un usage unique.

La demande d’EPI dépassant de loin l’offre lorsque le COVID-19 a éclaté pour la première fois aux États-Unis en 2020, les travailleurs de la santé se sont tournés vers la désinfection des masques et d’autres EPI en utilisant une poignée de méthodes, y compris la lumière UV-C, un type de rayonnement UV relativement courant utilisé dans autres applications germicides.

Les UV-C sont utilisés depuis des décennies pour débarrasser l’air, l’eau et les surfaces des bactéries et des virus, avec des applications soutenues par la recherche scientifique. Mais avec son application soudaine et généralisée aux masques N95, la technologie a été catapultée dans un territoire inexploré, où l’on savait peu comment l’appliquer efficacement.

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Pour mieux comprendre comment les UV-C pourraient être utilisés pour désinfecter les masques N95, le NIST s’est associé à UV-Concepts, un fabricant de systèmes UV-C non commercialisés actuellement pour la désinfection N95, et à ResInnova Laboratories, une société de tests antimicrobiens.

Les auteurs de la nouvelle étude ont fixé des masques N95 à des racks dans un système UV-Concepts – une enceinte doublée de 19 lampes UV-C et recouverte d’une surface réfléchissante – et les ont soufflés avec de la lumière UV pendant trois minutes, 10 fois chacun.

L’équipe a aspergé certains des masques avec une solution chargée d’OC43, un coronavirus humain et proche parent du virus responsable du COVID-19. Après l’irradiation, ils ont additionné le nombre de virus OC43 actifs restants pour constater que la méthode désinfectait adéquatement les masques N95 dans leurs trois couches, inactivant même jusqu’à 100 % des particules virales dans certaines zones.

Mais les masques N95, désinfectés ou non, sont aussi bons que leur capacité à faire leur travail.

« La longueur d’onde des UV-C utilisée pour l’inactivation d’un virus n’est pas connue pour produire des produits chimiques, tels que l’ozone, qui pourraient endommager le plastique des masques N95. Mais il est toujours important de vérifier », a déclaré le chercheur du NIST John Wright, un co-auteur de l’étude.

Les auteurs ont soumis des masques N95 à une pléthore de tests pour savoir si l’irradiation les avait altérés dans leur ensemble et jusqu’à la fibre individuelle. L’équipe a visualisé les fibres à l’aide d’une technique d’imagerie appelée microscopie électronique à balayage, qui a agrandi les images des masques jusqu’à 2 000 fois ou plus. Dans les trois couches de masques irradiés et non irradiés, les images n’ont révélé aucune différence significative dans la taille ou la forme des fibres entre les groupes.

Au cas où les UV affecteraient plus que ce qui était visible au microscope, les auteurs ont recherché des changements potentiels ailleurs.

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Les auteurs ont mesuré à quel point les masques résistaient à l’air qui les traversait pour voir si les UV rendaient les N95 plus difficiles à respirer, a déclaré Wright. Mais une fois de plus, les UV ne semblent pas faire de différence.

L’équipe du NIST a également examiné si l’irradiation se mêlait de la capacité de filtrage des N95 ou de leurs propriétés mécaniques. Pour déterminer le premier, ils ont dirigé un flux d’aérosols porteurs de sel (imitant la taille des aérosols expirés) sur les masques et ont compté le nombre de passages. Pour les aider à calculer ce dernier, ils ont tiré sur des bandes découpées dans les masques avec une machine appelée testeur mécanique. Encore une fois, les masques irradiés n’ont pas été altérés.

En parallèle, des experts du National Institute for Occupational Safety and Health (NIOSH) du CDC ont également étudié les masques N95 irradiés dans les enceintes. Mais malgré l’utilisation de différentes méthodes pour étudier certains des mêmes traits de masque que l’équipe du NIST, et certains aspects différents tels que l’ajustement du masque, ils sont arrivés à la même conclusion.

À l’avenir, les chercheurs et les membres de l’industrie UV pourront utiliser les données des auteurs pour prendre les premières mesures pour comprendre comment différents niveaux de rayonnement UV-C affectent les performances et la propreté du masque N95, une nécessité pour normaliser ces méthodes.

De plus, l’étude démontre les avantages de la collaboration lorsque les méthodes standard sont limitées et que de nombreux experts, capacités et installations sont nécessaires dans toutes les disciplines.

« Personnellement, en tant que laboratoire privé et indépendant, j’ai trouvé très gratifiant de pouvoir travailler à la fois avec une agence fédérale et un fabricant sur ce projet », a déclaré le président et chef de la direction de ResInnova Laboratories, Matthew Hardwick, co-auteur de l’étude. auteur.

« Les normes UV développées grâce à des collaborations comme celle-ci pourraient nous aider à répondre à la prochaine urgence que nous rencontrerons lorsque la chaîne d’approvisionnement des EPI est tendue », a déclaré Poster.


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