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Le changement climatique pourrait pousser les États-Unis vers la «zone Goldilocks» pour le virus du Nil occidental

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Michael Keasling de Lakewood, Colorado, était un électricien qui aimait les gros camions, les voitures rapides et les Harley-Davidson. Il luttait contre le diabète depuis son adolescence et avait besoin d’une greffe de rein de sa sœur pour rester en vie. Il était déjà très malade en août lorsqu’il a contracté le virus du Nil occidental après avoir été piqué par un moustique infecté.

Keasling a passé trois mois dans des hôpitaux et en cure de désintoxication, puis est décédé le 11 novembre à 57 ans des complications du virus du Nil occidental et du diabète, selon sa mère, Karen Freeman. Elle a dit qu’il lui manquait terriblement.

« Je ne pense pas pouvoir supporter cela », a déclaré Freeman peu de temps après sa mort.

Les pluies printanières, la sécheresse estivale et la chaleur ont créé des conditions idéales pour que les moustiques propagent le virus du Nil occidental à travers le Colorado l’année dernière, ont déclaré des experts. Le Nil occidental a tué 11 personnes et causé 101 cas d’infections neuroinvasives – celles liées à des maladies graves telles que la méningite ou l’encéphalite – au Colorado en 2021, le nombre le plus élevé en 18 ans.

L’augmentation des cas peut être un signe de ce qui est à venir : alors que le changement climatique entraîne davantage de sécheresse et pousse les températures vers ce que l’on appelle la « zone Boucle d’or » pour les moustiques – ni trop chaud, ni trop froid – les scientifiques s’attendent à ce que la transmission du Nil occidental augmente à travers le pays.

« Le virus du Nil occidental est une étude de cas vraiment importante » sur le lien entre le climat et la santé, a déclaré le Dr Gaurab Basu, médecin de soins primaires et chercheur sur l’équité en santé au Center for Climate, Health, and the Global Environment de l’école de santé publique de Harvard. .

Bien que la plupart des infections du Nil occidental soient bénignes, le virus est neuro-invasif dans environ 1 cas sur 150, provoquant une maladie grave pouvant entraîner un gonflement du cerveau ou de la moelle épinière, une paralysie ou la mort, selon les Centers for Disease Control and Prevention. Les personnes de plus de 50 ans et les patients transplantés comme Keasling sont plus à risque.

Au cours de la dernière décennie, les États-Unis ont enregistré en moyenne environ 1 300 cas neuroinvasifs de Nil occidental chaque année. Basu a vu son premier dans le Massachusetts il y a plusieurs années, un patient de 71 ans qui avait un gonflement du cerveau et de graves troubles cognitifs.

« Cela m’a vraiment rappelé le bilan humain des maladies transmises par les moustiques et m’a beaucoup fait réfléchir à la manière dont une planète qui se réchauffe redistribuera les maladies infectieuses », a déclaré Basu.

L’augmentation des maladies infectieuses émergentes « est l’un de nos plus grands défis » à l’échelle mondiale, résultat d’une interaction humaine accrue avec la faune et des « changements climatiques créant de nouveaux schémas de transmission des maladies », selon un important rapport des Nations Unies sur le climat publié le 28 février. ont déjà été identifiés comme moteurs des infections du Nil occidental dans le sud-est de l’Europe, note le rapport.

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La relation entre le manque de précipitations et le virus du Nil occidental est contre-intuitive, a déclaré Sara Paull, écologiste des maladies au National Ecological Observatory Network à Boulder, Colorado, qui a étudié les liens entre les facteurs climatiques et le Nil occidental aux États-Unis en tant que chercheur postdoctoral à l’Université. de Californie-Santa Cruz.

« La chose la plus importante à travers le pays était la sécheresse », a-t-elle déclaré. À mesure que la sécheresse s’intensifie, le pourcentage de moustiques infectés augmente, a-t-elle constaté dans une étude de 2017.

Pourquoi la sécheresse est-elle importante ? Cela a à voir avec les oiseaux, a déclaré Paull, puisque les moustiques captent le virus des oiseaux infectés avant de le transmettre aux humains. Lorsque l’approvisionnement en eau est limité, les oiseaux se rassemblent en plus grand nombre autour des sources d’eau, ce qui en fait des cibles plus faciles pour les moustiques. La sécheresse peut également réduire la reproduction des oiseaux, augmentant le rapport moustiques/oiseaux et rendant chaque oiseau plus vulnérable aux piqûres et aux infections, a déclaré Paull. Et la recherche montre que lorsque leurs hormones de stress sont élevées, les oiseaux sont plus susceptibles d’avoir des charges virales infectieuses du Nil occidental.

L’augmentation du nombre de cas sur une seule année ne peut être attribuée au changement climatique, car les cas fluctuent naturellement d’une année à l’autre, en partie à cause des cycles d’immunité chez les humains et les oiseaux, a déclaré Paull. Mais nous pouvons nous attendre à ce que les cas augmentent avec le changement climatique, a-t-elle constaté.

L’augmentation de la sécheresse pourrait presque doubler le nombre de cas annuels de neuro-invasion du Nil occidental à travers le pays d’ici le milieu du 21e siècle et le tripler dans les zones de faible immunité humaine, selon les recherches de Paull, par rapport aux moyennes de 1999 à 2013.

La sécheresse est devenue un problème majeur en Occident. Le sud-ouest a subi une « sécheresse inflexible, sans précédent et coûteuse » de janvier 2020 à août 2021, avec les précipitations les plus faibles jamais enregistrées depuis 1895 et les troisièmes températures moyennes quotidiennes les plus chaudes au cours de cette période, selon un rapport de la National Oceanic and Atmospheric Administration.

« Des températures exceptionnellement chaudes dues au réchauffement d’origine humaine » ont rendu le sud-ouest plus aride, et les températures chaudes et la sécheresse continueront et augmenteront sans réduction sérieuse des émissions de gaz à effet de serre, selon le rapport.

L’écologiste Marta Shocket a étudié comment le changement climatique peut affecter un autre facteur important : la température de Goldilocks. C’est le point idéal où il est le plus facile pour les moustiques de propager un virus. Pour les trois espèces de moustiques Culex qui propagent le Nil occidental en Amérique du Nord, la température de Goldilocks est de 75 degrés Fahrenheit, a découvert Shocket dans ses recherches postdoctorales à l’Université de Stanford et à l’UCLA. Elle est mesurée par la température moyenne au cours d’une journée.

« La température a un très grand impact sur la façon dont les maladies transmises par les moustiques se propagent parce que les moustiques ont le sang froid », a déclaré Shocket. La température extérieure affecte leur taux métabolique, ce qui « change leur vitesse de croissance, leur durée de vie, la fréquence à laquelle ils mordent les gens pour se nourrir. Et toutes ces choses ont un impact sur la vitesse à laquelle la maladie se transmet », a-t-elle déclaré.

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Dans un article de 2020, Shocket a constaté que 70% des habitants des États-Unis vivent dans des endroits où les températures estivales moyennes sont inférieures à la température de Goldilocks, sur la base des moyennes de 2001 à 2016. Le changement climatique devrait changer cela.

« Nous nous attendons à ce que la transmission du Nil occidental augmente dans ces régions à mesure que les températures augmentent », a-t-elle déclaré. « Dans l’ensemble, l’effet du changement climatique sur la température devrait augmenter la transmission du Nil occidental à travers les États-Unis, même s’il la diminue à certains endroits et l’augmente ainsi que d’autres. »

Janet McAllister, entomologiste de recherche à la Division des maladies à transmission vectorielle du CDC à Fort Collins, Colorado, a déclaré que des facteurs influencés par le changement climatique, tels que la sécheresse, pourraient exposer les gens à un plus grand risque de contracter le Nil occidental, mais elle a mis en garde contre les prédictions fermes, car de nombreux facteurs sont en jeu, y compris l’immunité des oiseaux.

Les oiseaux, les moustiques, les humains et le virus lui-même peuvent s’adapter avec le temps, a-t-elle déclaré. Par exemple, des températures plus chaudes peuvent inciter les humains à passer plus de temps à l’intérieur avec la climatisation et moins de temps à l’extérieur à se faire piquer par des insectes, a-t-elle déclaré.

Les facteurs climatiques comme les précipitations sont complexes, a ajouté McAllister : Bien que les moustiques aient besoin d’eau pour se reproduire, de fortes pluies peuvent débusquer les sites de reproduction. Et parce que les moustiques Culex qui propagent le virus vivent à proximité des humains, ils peuvent généralement obtenir suffisamment d’eau des arroseurs et des bains d’oiseaux humains pour se reproduire, même pendant un printemps sec.

Le Nil occidental est évitable, a-t-elle noté: Le CDC suggère de limiter les activités de plein air au crépuscule et à l’aube, de porter des manches longues et un insectifuge, de réparer les moustiquaires des fenêtres et de drainer l’eau stagnante des endroits comme les bains d’oiseaux et les pneus mis au rebut. Certaines autorités locales pulvérisent également des larvicides et des insecticides.

« Les gens ont un rôle à jouer pour se protéger du virus du Nil occidental », a déclaré McAllister.

Dans la banlieue de Denver, Freeman, 75 ans, a déclaré qu’elle ne savait pas où son fils avait été infecté.

« La seule chose à laquelle je peux penser, c’est qu’il a une maison, ils ont une petite piscine pour bébés dans laquelle les chiens peuvent boire », a-t-elle déclaré. « Alors peut-être que les moustiques étaient autour de ça, je ne sais pas. »


Nouvelles de la santé Kaiser 2022.
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