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Le lait peut exacerber les symptômes de la SEP

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Les personnes atteintes de sclérose en plaques se plaignent souvent de symptômes plus graves de la maladie après avoir consommé des produits laitiers. Des chercheurs des universités de Bonn et d’Erlangen-Nuremberg ont maintenant trouvé une cause possible à cela. Selon l’étude, une protéine du lait de vache peut déclencher une inflammation qui cible la « couche isolante » autour des cellules nerveuses. L’étude a pu démontrer ce lien chez la souris, mais a également trouvé des preuves d’un mécanisme similaire chez l’homme. Les chercheurs recommandent donc à certains groupes de malades d’éviter les produits laitiers. L’étude vient d’être publiée dans la revue PNAS.

L’incitation à l’étude est venue de patients atteints de SEP : « Nous entendons sans cesse des personnes atteintes dire qu’elles se sentent plus mal lorsqu’elles consomment du lait, du fromage cottage ou du yaourt », explique Stefanie Kürten de l’Institut d’anatomie de l’hôpital universitaire de Bonn. « Nous sommes intéressés par la cause de cette corrélation. »

Le professeur de neuroanatomie est considéré comme un spécialiste reconnu de la sclérose en plaques. Elle a commencé ses études en 2018 à l’Université d’Erlangen-Nuremberg. Il y a un an et demi, elle a déménagé à Bonn, où elle a poursuivi le travail avec son groupe de recherche. « Nous avons injecté à des souris différentes protéines de lait de vache », dit-elle. « Nous voulions savoir s’il y avait un constituant auquel ils répondaient avec des symptômes de maladie. »

Et les chercheurs ont effectivement trouvé ce qu’ils cherchaient : lorsqu’ils ont administré aux animaux de la caséine, un constituant du lait de vache, avec un amplificateur d’effet, les souris ont développé des troubles neurologiques. La microscopie électronique a montré des dommages à la couche isolante autour des fibres nerveuses, la myéline. La substance grasse empêche les courts-circuits et accélère en outre considérablement la conduction des stimuli.

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Couche de myéline perforée

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Dans la sclérose en plaques, le système immunitaire du corps détruit la gaine de myéline. Les conséquences vont de la paresthésie et des problèmes de vision aux troubles du mouvement. Dans les cas extrêmes, les patients se retrouvent dans un fauteuil roulant. La gaine isolante a également été massivement perforée chez les souris, apparemment déclenchée par l’administration de caséine. « Nous soupçonnions que la raison était une réponse immunitaire mal dirigée, similaire à celle observée chez les patients atteints de SEP », explique Rittika Chunder, qui est boursière postdoctorale dans le groupe de recherche du professeur Kürten. « Les défenses de l’organisme attaquent en fait la caséine, mais ce faisant, elles détruisent également les protéines impliquées dans la formation de la myéline. »

Une telle réactivité croisée peut se produire lorsque deux molécules sont très similaires, au moins en partie. Le système immunitaire les confond alors en quelque sorte les uns avec les autres. « Nous avons comparé la caséine à différentes molécules importantes pour la production de myéline », explique Chunder. « Dans le processus, nous sommes tombés sur une protéine appelée MAG. Elle ressemble nettement à la caséine à certains égards, à tel point que les anticorps contre la caséine étaient également actifs contre la MAG chez les animaux de laboratoire. »

Cela signifie que chez les souris traitées à la caséine, les propres défenses de l’organisme étaient également dirigées contre le MAG, déstabilisant la myéline. Mais dans quelle mesure les résultats peuvent-ils être transférés aux personnes atteintes de SEP ? Pour répondre à cette question, les chercheurs ont ajouté des anticorps de caséine de souris au tissu cérébral humain. Ceux-ci se sont en effet accumulés dans les cellules responsables de la production de myéline dans le cerveau.

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Auto-test pour les anticorps contre la caséine

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Certains globules blancs, les cellules B, sont responsables de la production d’anticorps. L’étude a révélé que les cellules B dans le sang des personnes atteintes de SEP réagissent particulièrement fortement à la caséine. Vraisemblablement, les personnes concernées ont développé une allergie à la caséine à un moment donné à la suite de la consommation de lait. Or, dès qu’ils consomment des produits laitiers frais, le système immunitaire produit des masses d’anticorps de caséine. En raison de la réactivité croisée avec MAG, ceux-ci endommagent également la gaine de myéline autour des fibres nerveuses.

Cependant, cela ne concerne que les patients atteints de SEP allergiques à la caséine de lait de vache. « Nous développons actuellement un autotest avec lequel les personnes concernées peuvent vérifier si elles portent les anticorps correspondants », explique Kürten, qui est également membre du cluster d’excellence ImmunoSensation2. « Au moins, ce sous-groupe devrait s’abstenir de consommer du lait, du yaourt ou du fromage cottage. »

Il est possible que le lait de vache augmente également le risque de développer la SEP chez les personnes en bonne santé. Parce que la caséine peut aussi déclencher des allergies chez eux, ce qui n’est probablement même pas si rare. Une fois qu’une telle réponse immunitaire existe, une réactivité croisée avec la myéline peut en théorie se produire. Toutefois, cela ne signifie pas que l’hypersensibilité à la caséine entraîne nécessairement le développement de la sclérose en plaques, souligne le professeur. Cela nécessiterait vraisemblablement d’autres facteurs de risque. Cette connexion est néanmoins inquiétante, déclare Kürten : « Des études indiquent que les taux de SEP sont élevés dans les populations où l’on consomme beaucoup de lait de vache. »


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