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Les gens apprennent mieux les informations pertinentes lors d’un événement stressant

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De nouvelles découvertes sur les effets du stress sur la mémoire suggèrent que les gens ont tendance à mieux se souvenir des informations lorsque celles-ci sont liées à l’événement stressant.

Cependant, le facteur de retard, c’est-à-dire le temps entre un événement stressant et l’apprentissage d’informations, ne semble pas avoir une influence aussi forte sur la relation entre le stress et la mémoire qu’on le pensait auparavant.

« Les effets du stress aigu sur l’encodage de la mémoire sont complexes », a déclaré Grant Shields, auteur principal d’une étude publiée dans Apprentissage et mémoire. « Notre travail montre que la pertinence de l’information par rapport à un facteur de stress semble jouer un rôle important dans les effets du stress sur l’encodage. »

Shields est professeur adjoint de sciences psychologiques au Fulbright College of Arts and Sciences de l’U of A. En tant que neuroscientifique cognitif, il étudie les effets du stress sur les processus cognitifs.

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Shields et les co-auteurs Colton Hunter, étudiant au doctorat en sciences psychologiques à l’U of A, et Andrew Yonelinas, professeur de psychologie à l’Université de Californie, Davis, ont testé le rappel de 130 jeunes adultes en manipulant le stress aigu, le délai entre le stress et l’encodage de la mémoire et la pertinence de l’information par rapport à l’événement stressant. L’encodage est l’apprentissage initial de l’information.

Les chercheurs ont divisé les participants en deux groupes. Les deux groupes ont été invités à se souvenir d’une liste de mots liés aux traits de personnalité et d’autres mots non liés aux traits de personnalité. Les membres d’un groupe devaient prononcer un discours sur leur personnalité devant un panel d’évaluateurs. Les membres d’un groupe témoin parlaient également de leur personnalité, mais uniquement entre eux dans un environnement non stressant.

Les chercheurs ont découvert que le stress lors de l’encodage entraînait un plus grand rappel des éléments liés au stress, dans ce cas, une liste de mots liés à la personnalité. C’était vrai par rapport au matériel sans rapport avec le facteur de stress, les mots sans personnalité tels que « boueux ». Cet effet était légèrement plus important pour les matériaux codés pendant le facteur de stress, plutôt que pour ceux codés après un court délai, bien que l’effet de la pertinence du stress ne soit pas significativement différent dans les conditions de délai.

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L’attention portée à l’effet du stress sur la cognition a augmenté au cours des deux dernières années, car de plus en plus de personnes sont confrontées à une multitude de facteurs de stress. Des recherches ont montré qu’une exposition chronique ou répétée au stress a un effet négatif sur la capacité d’attention, le sommeil et la mémoire, et qu’elle peut même endommager le cerveau.


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