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Les personnes ayant moins de perte de mémoire à un âge avancé acquièrent plus de connaissances

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Les capacités cognitives changent-elles ensemble ou changent-elles indépendamment les unes des autres ? Une équipe de recherche internationale des États-Unis, de Suède et d’Allemagne impliquant l’Institut Max Planck pour le développement humain a présenté de nouvelles découvertes maintenant publiées dans Avancées scientifiques.

À l’âge de 20 ans, les gens trouvent généralement plus facile d’apprendre quelque chose de nouveau qu’à l’âge de 70 ans. Les personnes de 70 ans, cependant, en savent généralement plus sur le monde que celles de 20 ans. En psychologie de la durée de vie, cela s’appelle la différence entre  » capacités cognitives fluides » et « cristallisées ». Les capacités fluides capturent principalement les différences individuelles dans l’intégrité du cerveau au moment de la mesure, tandis que les capacités cristallisées capturent principalement les différences individuelles dans les connaissances accumulées.

En conséquence, les capacités fluides et cristallisées diffèrent dans leurs trajectoires d’âge moyen. Les capacités fluides comme la mémoire commencent déjà à décliner au milieu de l’âge adulte. En revanche. les capacités cristallisées telles que le vocabulaire augmentent jusqu’à l’âge adulte et ne déclinent qu’à un âge avancé.

Cette divergence dans les trajectoires moyennes des capacités fluides et cristallisées a conduit à l’hypothèse que les gens peuvent compenser les pertes de fluides avec des gains cristallisés. Par exemple, si la mémoire d’un individu décline, cette perte, suppose-t-on, peut être compensée par une augmentation des connaissances.

Une étude d’une équipe de recherche d’Allemagne, de Suède et des États-Unis montre maintenant que cette hypothèse de compensation a plus de limites qu’on ne le prétendait auparavant. Les chercheurs ont analysé les données de deux études longitudinales, l’étude Virginia Cognitive Aging Project (VCAP) aux États-Unis et l’étude Betula en Suède. Dans l’étude VCAP, 3633 femmes et 1933 hommes âgés de 18 à 99 ans lors de la première mesure ont été suivis pendant une période allant jusqu’à 18 ans et évalués jusqu’à huit fois. L’étude Betula a impliqué 1803 femmes et 1517 hommes âgés de 25 à 95 ans lors de la première mesure et examinés jusqu’à quatre fois sur 18 ans.

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L’équipe de recherche a utilisé des méthodes multivariées de mesure du changement pour examiner dans quelle mesure les différences individuelles dans les changements des capacités cristallisées sont liées aux différences individuelles dans les changements de fluide. Les résultats sont clairs : les corrélations entre les deux types de changements observés dans les deux études étaient très élevées. Ainsi, les différences individuelles dans le développement cognitif sont, dans une large mesure, de domaine général et ne suivent pas la division fluide-cristallisée. Cela signifie que les individus qui montrent de plus grandes pertes de capacités fluides montrent simultanément de plus petits gains de capacités cristallisées, et les personnes dont les capacités fluides déclinent à peine montrent de grands gains de capacités cristallisées.

Ces résultats sont conformes à l’observation quotidienne selon laquelle certaines personnes restent mentalement en forme dans de nombreux domaines jusqu’à un âge très avancé, tandis que le fonctionnement cognitif d’autres décline dans tous les domaines.

« Dans la recherche sur l’intelligence, les gens parlent souvent d’un facteur général ou d’un facteur g d’intelligence qui exprime le point commun de différentes capacités cognitives », explique l’auteur principal de l’étude, Elliot Tucker-Drob du Département de psychologie et du Population Research Center. à l’Université du Texas à Austin, États-Unis. « Dans des travaux antérieurs, nous avons déjà démontré que non seulement les différences individuelles des capacités cognitives à un moment donné peuvent être capturées par un facteur général, mais aussi les changements des capacités cognitives. Nos nouveaux résultats confirment cette découverte et démontrent que les changements dans les capacités cognitives cristallisées les capacités peuvent en effet être subsumées sous un facteur général de changement commun. »

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« Nos résultats appellent à une révision des connaissances des manuels », ajoute Ulman Lindenberger, directeur du Centre de psychologie de la durée de vie à l’Institut Max Planck pour le développement humain à Berlin. « Si ceux qui présentent les plus grandes pertes de fluides présentent également les plus petits gains cristallisés, cela impose des limites plus strictes au pouvoir compensatoire de la connaissance qu’on ne le croyait auparavant. » Par exemple, les personnes dont la mémoire décline montrent également un faible gain de connaissances, même si elles en ont le plus besoin. À l’inverse, les personnes ayant de petites pertes de liquide et de forts gains cristallisés sont moins susceptibles d’avoir besoin de s’appuyer sur des processus compensatoires pour commencer.

Dans l’ensemble, les résultats soulignent la grande importance d’identifier et de soutenir les influences modifiables qui contribuent au maintien général des capacités cognitives à la fin de l’âge adulte et à la vieillesse. Un exemple est l’exercice physique qui peut prévenir les maladies cardiovasculaires et aider ainsi à maintenir les capacités cognitives.


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