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Les scientifiques montrent que l’oubli n’inverse pas le processus d’apprentissage

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L’oubli peut être une bénédiction et une malédiction. Certains qui ont vécu un événement traumatisant ne semblent pas pouvoir oublier, tandis que d’autres semblent seulement oublier, et trop rapidement.

Des dilemmes comme ceux-ci ont conduit les neuroscientifiques à se demander comment l’oubli fonctionne réellement dans le cerveau et s’il peut être accéléré ou ralenti. Ils sont encore loin de comprendre suffisamment bien le processus pour fournir des réponses. Mais un groupe de chercheurs dirigés par Harvard se rapproche un peu plus.

Dans une nouvelle étude, les scientifiques utilisant des vers C. elegans, un organisme modèle pour la recherche sur le cerveau, ont découvert que l’oubli n’inverse pas les changements dans le cerveau résultant de l’apprentissage ou ne les efface pas, comme le suggèrent certaines théories.

Au lieu de cela, l’oubli génère un nouvel état cérébral qui est différent soit de celui avant l’apprentissage, soit de celui qui existe alors que le comportement appris est encore mémorisé. En d’autres termes, ce qui est oublié ne disparaît pas complètement et peut être réactivé avec une sorte de démarrage rapide.

« Après avoir oublié, nous pouvons souvent nous rappeler ce que nous avons appris auparavant, et notre cerveau n’est plus dans l’état naïf », a déclaré Yun Zhang, professeur de biologie de l’organisme et de l’évolution et membre du Center for Brain Science de Harvard. « Si nous organisions une fête et que plusieurs mois plus tard, nous oubliions en fait : » Oh, quand ai-je organisé cette fête ? Qui est allé à la fête ? » Et puis votre ami peut dire: « Oh, souviens-toi de ceci et de cela. Souviens-toi, nous avons en fait chanté une chanson pour toi. » Tout d’un coup, tu t’en souviendras, n’est-ce pas ? »

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La recherche, publiée dans Avancées scientifiquesjette un nouvel éclairage sur la façon dont l’oubli se produit dans le cerveau au niveau des systèmes et sur les molécules que les chercheurs ont découvertes et qui semblent capables de l’accélérer ou de le ralentir.

La base du travail pourrait un jour être utilisée pour comprendre les problèmes de santé mentale où l’oubli tourne mal, soit trop lentement, soit trop vite. Il pourrait, par exemple, détenir des clés pour traiter des troubles comme le stress post-traumatique, où les souvenirs aversifs persistent de manière agressive.

« Les mécanismes fournis par cette étude nous donneraient des points d’entrée pour réfléchir à ce qui aurait pu mal tourner avec ces maladies neurologiques », a déclaré Zhang. « Cela nous aide à faire des hypothèses sur les molécules impliquées et les processus engagés, ainsi que sur l’activité des neurones importants pour l’oubli, et à proposer des pistes pour comprendre la pathologie des maladies neurologiques associées. »

L’oubli fait partie du fonctionnement normal du cerveau en raison de la capacité limitée du cerveau. De nombreuses recherches ont porté sur la formation des souvenirs, mais moins sur la nature de l’oubli ou sur la façon dont il se produit dans le cerveau. Certaines études suggèrent que lorsqu’un souvenir est oublié, il est simplement effacé et l’apprentissage est perdu. Une autre possibilité est que la mémoire et l’apprentissage deviennent simplement plus difficiles d’accès pendant le processus d’oubli mais restent sous une forme ou une autre.

Les travaux des membres du laboratoire de Zhang, dirigés par les chercheurs postdoctoraux He Liu et Taihong Wu, et des collaborateurs penchent vers cette dernière théorie.

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Les chercheurs ont appris aux vers à identifier par l’odorat et à éviter une souche bactérienne infectieuse qui les rend malades. Mais une heure plus tard, les vers ont oublié. Les chercheurs ont ensuite analysé l’activité cérébrale de ces vers et les gènes exprimés dans leur système nerveux.

En les comparant à des vers qui n’avaient jamais appris le comportement ou qui venaient de terminer la formation, les chercheurs ont constaté que l’activité neuronale et l’expression génique des vers qui avaient oublié le comportement ne revenaient pas à l’état naïf d’avant et ne correspondaient pas non plus à l’activité neuronale des vers. qui venait d’être formé. Ils étaient différents.

Les scientifiques ont également cherché à savoir si les vers qui avaient oublié l’entraînement pouvaient s’en souvenir, et la réponse était qu’il semblait qu’ils le pouvaient. Habituellement, il faut environ trois à quatre heures pour former les vers, mais ceux qui étaient recyclés ont terminé le processus en environ trois minutes.

« Il y a encore des traces de mémoire dans leur cerveau qui peuvent être réveillées, qui peuvent être réactivées », a déclaré Zhang.

Zhang et ses collègues prévoient d’utiliser cette étude comme point de départ pour continuer à examiner les mécanismes de l’oubli et comment il peut éventuellement être appliqué aux problèmes de santé mentale.

« Ce n’est que le début pour nous de comprendre l’oubli, un processus cérébral essentiel aux activités quotidiennes », a déclaré Zhang.


Cette histoire est publiée avec l’aimable autorisation de la Harvard Gazette, le journal officiel de l’Université de Harvard. Pour des nouvelles universitaires supplémentaires, visitez Harvard.edu.

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