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Une étude montre que l’exercice peut aider les personnes âgées à conserver leurs souvenirs

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Nous savons tous que l’exercice est bon pour nous, mais cela laisse encore beaucoup de questions. Combien d’exercice? Qui en profite le plus ? Et quand dans nos vies ? Une nouvelle recherche menée par des psychologues de l’Université de Pittsburgh regroupe les données de dizaines d’études pour répondre à ces questions, montrant que les personnes âgées peuvent être en mesure de prévenir le déclin d’un certain type de mémoire en s’en tenant à l’exercice régulier.

« Tout le monde demande toujours : ‘Combien de temps dois-je faire de l’exercice ? Quel est le strict minimum pour voir une amélioration ?’  » a déclaré l’auteure principale Sarah Aghjayan, titulaire d’un doctorat en psychologie clinique et biologique de la santé. étudiant à la Kenneth P. Dietrich School of Arts and Sciences. « D’après notre étude, il semble que faire de l’exercice environ trois fois par semaine pendant au moins quatre mois est la quantité dont vous avez besoin pour récolter les bénéfices de la mémoire épisodique. »

La mémoire épisodique est celle qui traite des événements qui vous sont arrivés dans le passé. C’est aussi l’un des premiers à décliner avec l’âge. « J’aime généralement parler de la première fois où vous avez pris le volant d’une voiture », a déclaré Aghjayan. « Donc, vous vous souviendrez peut-être où vous étiez, quel âge vous aviez, qui était sur le siège passager pour vous expliquer les choses, ce sentiment d’excitation. »

L’exercice qui fait battre le cœur s’est révélé prometteur pour améliorer la santé du cerveau, et des expériences sur des souris montrent qu’il améliore la mémoire, mais les études portant sur le même lien chez l’homme se sont révélées mitigées.

Cherchant à clarifier les eaux boueuses de la littérature scientifique, l’équipe s’est penchée sur 1 279 études, les réduisant finalement à seulement 36 répondant à des critères spécifiques. Ensuite, ils ont utilisé un logiciel spécialisé et un grand nombre de feuilles de calcul Excel pour transformer les informations de données en un formulaire où les différentes études pourraient être directement comparées.

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Ce travail a porté ses fruits lorsqu’ils ont découvert que la mise en commun de ces 36 études était suffisante pour montrer que pour les personnes âgées, l’exercice peut en effet bénéficier à leur mémoire. L’équipe, comprenant le conseiller d’Aghjayan Kirk Erickson au Département de psychologie et d’autres chercheurs de Pitt, de l’Université Carnegie Mellon et de l’Université de l’Iowa, a publié ses résultats dans la revue Médecine des communications le 17 février.

Les analyses passées portant sur les liens entre l’exercice et la mémoire n’en ont pas trouvé, mais Aghjayan et son équipe ont pris plusieurs mesures supplémentaires pour leur donner les meilleures chances de trouver un lien s’il en existait un. Ils ont limité leur recherche à des groupes et à des tranches d’âge particuliers ainsi qu’à un type spécifique de dispositif expérimental rigoureux. Une autre clé était de se concentrer spécifiquement sur la mémoire épisodique, qui est soutenue par une partie du cerveau connue pour bénéficier de l’exercice.

« Lorsque nous combinons et fusionnons toutes ces données, cela nous permet d’examiner près de 3 000 participants », a déclaré Aghjayan. « Chaque étude individuelle est très importante : elles contribuent toutes à la science de manière significative. » Cependant, des études individuelles peuvent ne pas trouver de modèles qui existent réellement en raison d’un manque de ressources pour mener une expérience suffisamment importante. Les études individuelles n’ont pas pu trouver de lien entre l’exercice et la mémoire – il a fallu examiner l’ensemble des recherches pour mettre le modèle au point.

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Avec ce groupe de participants beaucoup plus important, l’équipe a pu montrer un lien entre l’exercice et la mémoire épisodique, mais a également pu commencer à répondre à des questions plus spécifiques sur qui en bénéficie et comment.

« Nous avons constaté qu’il y avait de plus grandes améliorations de la mémoire chez les personnes âgées de 55 à 68 ans par rapport à celles âgées de 69 à 85 ans. Il est donc préférable d’intervenir plus tôt », a déclaré Aghjayan. L’équipe a également trouvé les plus grands effets de l’exercice chez ceux qui n’avaient pas encore connu de déclin cognitif et dans des études où les participants faisaient de l’exercice régulièrement plusieurs fois par semaine.

Il reste encore des questions auxquelles il faut répondre. L’analyse de l’équipe n’a pas pu répondre à la manière dont l’intensité de l’exercice affecte les avantages de la mémoire, et il y a beaucoup à apprendre sur le mécanisme derrière ce lien. Mais les implications pour la santé publique sont claires : l’exercice est un moyen accessible pour les personnes âgées d’éviter le déclin de la mémoire, ce qui profite à eux-mêmes, à leurs soignants et au système de santé, a déclaré Aghjayan.

« Vous avez juste besoin d’une bonne paire de chaussures de marche, et vous pouvez sortir et bouger votre corps. »

Les coauteurs des articles incluent Kirk Erickson, Chaeryon Kang, Xueping Zhou, Chelsea Stillman, Shannon Donofry, Thomas W Kamarck, Anna L Marsland et Scott H Fraundorf de l’Université de Pittsburgh, Themistokles Bournias de l’Université Carnegie Mellon et Michelle Voss de l’Université de Iowa.


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