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Une étude suggère que les mots sont nécessaires pour penser aux chiffres

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Parmi de nombreux Tsimane’, qui vivent dans une région reculée de la forêt tropicale bolivienne, le nombre ne joue pas un rôle important dans leur vie, et les personnes vivant dans cette société varient considérablement dans leur capacité de comptage.

Une nouvelle étude du MIT et de l’Université de Californie à Berkeley a trouvé une relation entre la capacité de comptage des individus de Tsimane et leur succès dans les tâches d’appariement impliquant des nombres allant jusqu’à environ 25. Les chercheurs ont découvert que la plupart des sujets pouvaient effectuer avec précision des tâches qui nécessitent nombres correspondants d’objets, mais seulement jusqu’au nombre le plus élevé auquel ils pouvaient compter.

Les résultats suggèrent que pour représenter une quantité exacte supérieure à quatre, les gens peuvent avoir besoin d’un mot pour ce nombre, explique Edward Gibson, professeur de cerveau et de sciences cognitives au MIT.

« Cette découverte fournit la preuve la plus claire à ce jour que les mots numériques jouent un rôle fonctionnel dans la capacité des gens à représenter des quantités exactes supérieures à quatre, et soutient l’affirmation plus large selon laquelle le langage peut permettre de nouvelles capacités conceptuelles », a déclaré Gibson, l’un des auteurs de l’étude. nouvelle étude.

Benjamin Pitt, postdoc à Berkeley, est l’auteur principal de l’article, qui paraît aujourd’hui dans Sciences psychologiques. Steven Piantadosi, professeur adjoint de psychologie à Berkeley, est l’auteur principal de l’étude.

Les mots comptent

Les Tsimane’ sont une société d’agriculture et de recherche de nourriture d’environ 13 000 personnes dans la forêt amazonienne. La plupart des enfants de Tsimane commencent à aller à l’école vers l’âge de 5 ans, mais les niveaux d’éducation et la capacité de compter varient considérablement. La langue Tsimane a des mots pour les nombres jusqu’à 100, et des mots pour les nombres plus grands que cela sont empruntés à l’espagnol.

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Dans une étude de 2014, Gibson, Piantadosi et l’ancien étudiant diplômé du MIT Julian Jara-Ettinger ont découvert que les enfants de Tsimane apprennent la signification des mots numériques selon la même trajectoire de développement que les enfants des sociétés industrialisées. C’est-à-dire qu’ils comprennent d’abord « un », puis ils ajoutent « deux, « trois » et « quatre », dans l’ordre. À ce stade, cependant, un changement radical de compréhension se produit et les enfants saisissent non seulement la signification de « cinq » et « six », mais tous les mots numériques qu’ils connaissent.

Les enfants des sociétés industrialisées, qui accordent beaucoup plus d’importance aux nombres, commencent à apprendre à compter vers l’âge de 2 ans et ont une compréhension sophistiquée des nombres et du comptage à l’âge de 4 ou 5 ans. Cependant, chez les Tsimane’, cette trajectoire se produit plus tard, en commençant vers l’âge de 5 ans et se terminant vers l’âge de 8 ans.

Pour la nouvelle étude, Gibson et ses collègues ont identifié 15 personnes Tsimane capables de compter entre six et 20, et 15 pouvant compter jusqu’à au moins 40. Cela leur a donné l’occasion de comparer des individus ayant différentes capacités de comptage verbal et de tester l’hypothèse selon laquelle sans mots numériques, les gens sont incapables d’effectuer des tâches de correspondance exactes qui les obligent à représenter mentalement des nombres supérieurs à quatre.

Pour étudier cette question, les chercheurs ont utilisé une tâche connue sous le nom de « correspondance orthogonale ». Dans la tâche d’appariement la plus simple, les chercheurs présentaient une ligne d’objets, tels que des piles, puis demandaient aux participants d’aligner un nombre équivalent d’un objet différent, tel que des bobines de fil. Avec l’appariement orthogonal, les objets sont présentés sur une ligne horizontale mais les participants doivent aligner le nombre correspondant verticalement, de sorte qu’ils ne peuvent pas simplement les associer un à un.

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L’équipe du MIT a découvert que les Tsimane étaient capables d’accomplir cette tâche, mais seulement jusqu’à un peu moins que le nombre sur lequel ils pouvaient compter. Autrement dit, quelqu’un qui peut compter jusqu’à 10 commencerait à faire des erreurs lorsqu’on lui demanderait de faire correspondre huit ou neuf objets, tandis que quelqu’un qui peut compter jusqu’à 15 commencerait à faire des erreurs vers 13 ou 14.

Représentations des nombres

Les résultats suggèrent que les tâches qui nécessitent la manipulation de nombres ne peuvent être effectuées qu’en utilisant des mots numériques ou d’autres systèmes explicites de représentation des nombres, explique Gibson.

« Lorsque nous arrivons à des nombres plus grands, même juste cinq et six, nous avons besoin d’un moyen de le représenter si vous voulez le représenter exactement », dit-il. « Il n’est pas nécessaire que ce soit des mots – vous pouvez utiliser vos doigts ou quelque chose comme ça – mais vous avez besoin d’une sorte de représentation indépendante des nombres. »

Dans des travaux futurs, Gibson espère étudier plus avant comment les enfants apprennent les représentations des nombres, ce qui est plus facile à faire avec les participants de Tsimane car ils apprennent les nombres à un âge plus avancé que les enfants des sociétés occidentales.


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