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Des Blasters à Gokulam : comment le Kerala a redécouvert sa passion pour le football

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Comme le dit Bino George, l’entraîneur vainqueur du trophée Santosh du Kerala : « Plus que « nous sommes de retour », c’est « nous sommes de retour sur la bonne voie ». » C’est indiscutable. Les équipes de football des backwaters calmes du sud font sensation.

Avec Gokulam Kerala battant Mohammedan Sporting 2-1 lors de la finale de la saison de samedi pour devenir la première équipe à défendre le titre de la I-League, l’État côtier compte désormais des équipes qui dominent tous les niveaux du football national – champions de la I-League, champions de la ligue féminine , vainqueurs du championnat national aka Santosh Trophy et finalistes de la première division, la Super League indienne (ISL).

Leur course règle également l’un des plus grands paradoxes du sport indien; celui d’un État si obsédé, si fou de football et pourtant, à la traîne au niveau national, vivant dans la postérité de la génération dorée des années 90.

C’est la période où, jaillit George, des milliers de personnes se sont balancées sur les airs de la police du Kerala, qui comptait « 9-10 joueurs qui ont joué pour l’Inde », et du FC Kochin, le premier club professionnel du pays. Cette domination a diminué après le tournant du siècle.

Pendant plus d’une décennie, le fier État progressiste du football n’a eu aucune représentation – ou au mieux, une représentation symbolique – dans la I-League, autrefois la première division du pays mais maintenant reléguée au deuxième niveau. Par ricochet, cela a arrêté la production de masse de joueurs. Entre 2012 et 2016, aucun joueur de la région n’a rejoint l’équipe nationale et même après cela, il y en avait à peine un ou deux qui portaient les couleurs de l’équipe nationale.

Leur disgrâce spectaculaire n’était pas vraiment un mystère. « Après les années dorées, nous avons eu une phase où aucun spectateur ne s’intéressait au football local depuis les tribunes », explique George. « Il n’y avait pas de motivation, pas d’emplois, pas de clubs et pas de tournois. C’est pour ça qu’il a baissé. »

Le facteur Blasters

Enfin, ils semblent avoir franchi un cap. Et les Keralites s’accordent à l’unanimité sur le seul facteur qui a déclenché le renouveau. « L’arrivée des Blasters », déclare VC Praveen, président du double champion de la I-League Gokulam Kerala.

Praveen dit que l’absence de la scène nationale du football a soudainement conduit les locaux à « prendre le cricket de manière massive », ce qui était peut-être l’effet Sreesanth. « (Mais) avec l’arrivée des Blasters, le football a recommencé sur une trajectoire ascendante », ajoute-t-il.

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L’ISL, souvent accusée d’écraser les clubs hérités, a été un sac de frappe pour les traditionalistes du football indien. Mais au Kerala, lorsque la franchise a été lancée en 2014, elle a remué un géant. «Ils ont comblé le vide laissé après Viva Kerala et le FC Kochi. Après de nombreuses années, les fans avaient une équipe qu’ils pouvaient soutenir », explique George.

La vue de plus de 60 000 chemises jaunes rebondissant dans les gradins lors de chaque match à domicile des Blasters a rappelé aux habitants leur amour pour le jeu. À tel point que beaucoup ont été charmés. Comme Gokulam.

Le conglomérat s’était déjà brûlé les doigts en exploitant un club au Kerala – leur entreprise Viva Kerala avait échoué et le club a été dissous en 2012. Mais la manière soutenue dont Blasters a réussi à attirer des milliers de personnes chaque week-end a de nouveau intéressé Praveen.

L’émergence de Gokulam

Et en 2017, Praveen a convaincu Gokulam – qui possède des entreprises couvrant les secteurs de l’hôtellerie, de l’eau minérale et de la finance – d’entrer directement dans la I-League via la politique d’appel d’offres de l’AIFF, qui permettait aux entreprises de payer des frais pour acheter une franchise. « J’ai dit au président, donnons-lui trois ou quatre ans. Si nous ne réussissons pas, nous fermerons, qu’est-ce qui va nous arrêter ? dit Praveen.

Plus rien ne les arrête maintenant, l’équipe remportant deux titres de la I-League au cours de ses cinq années d’existence et devenant également championne de la ligue féminine.

Le succès de Gokulam et Blasters est le reflet de tout ce qui se passe bien au Kerala. Ils n’avaient pas vraiment besoin de réinventer la roue ; juste besoin de quelqu’un pour les pousser, à la place.

« Une fois qu’ISL est arrivé et que les Blasters sont devenus populaires, les gens ont commencé à revenir au football et les joueurs ont recommencé à prendre les choses au sérieux », déclare Praveen. « Cela a également été un coup de pouce pour l’association, et ils ont commencé à organiser régulièrement la ligue d’État. Ensuite, nous sommes entrés en scène et nous nous en sortons bien. Kerala United est maintenant arrivé et nous avons environ 20 équipes réparties en deux groupes dans la Kerala Premier League. Aujourd’hui, tout le monde veut posséder une équipe au Kerala, donc beaucoup sont prêts à investir. Quand ils ont vu le succès que nous obtenons, l’énorme base de fans de Blasters… ils veulent entrer en scène.

Écosystème biologique

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Il n’y a pas de formule secrète à cela; juste faire les choses simples pendant un certain nombre d’années – les académies se sont multipliées, les tournois de niveau universitaire ont commencé, une ligue locale solide a pris forme et les joueurs ont obtenu plus de temps de match. Cet écosystème organique est également la raison pour laquelle de minuscules États comme le Mizoram ont produit des équipes gagnantes de la I-League et du Santosh Trophy au cours de la dernière décennie, en plus d’être une bande transporteuse fiable de talents.

George donne un exemple de la profondeur du talent au Kerala, en particulier dans la ceinture de Malabar. « J’étais dans une université de Mampad, l’un des centres de football du Kerala, où j’ai repéré un jeune joueur, je me suis approché de lui et lui ai proposé de signer pour Kerala United. Ce n’était pas beaucoup d’argent, seulement Rs 7 000 par mois. Mais le joueur était très content car il n’a jamais joué autre chose que des tournois inter-universitaires. Il a facilement accepté », a déclaré George, considéré comme l’un des meilleurs dépisteurs et entraîneurs de talents du Kerala.

Ce joueur était Jesin TK, l’une des stars du titre du trophée Santosh du Kerala. Jessin est maintenant dans une équipe All-Stars combinée I-League et Santosh Trophy pour un match amical contre l’équipe nationale, et George dit que les équipes ISL ont déjà approché le joueur, offrant jusqu’à Rs 25 lakh.

George a remporté deux titres du trophée Santosh en formant une équipe de joueurs, qui étaient pour la plupart sortis de l’obscurité comme Jesin. Ces joueurs ont ensuite joué pour des clubs à l’intérieur et à l’extérieur du Kerala. « Lorsque nous sommes entrés dans la I-League, nous devions dépendre de joueurs de Calcutta, Goa et du Nord-Est », explique Praveen. « Cette année, à l’exception du gardien de but, tous nos joueurs nationaux sont pour la plupart des Keralites. »

L’intérêt des investisseurs, une poussée de clubs dans les districts du Kerala et l’abondance de joueurs locaux donnent à Praveen l’espoir que « le Kerala sera une force imparable dans le football indien ».

George, dont l’optimisme est contagieux, est plus mesuré. « J’espère juste que nous reviendrons à la phase qui était dans les années 90 », dit-il. « J’espère juste que les gens du Kerala reviendront au football. »

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