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Éliminatoires de la Coupe d’Asie : contre des adversaires moins bien classés, l’équipe indienne de football cherche à briser les chaînes

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Les longues files d’attente à l’extérieur du stade de Salt Lake pour les billets de match attestent de l’amour de Kolkata pour le football. La Fédération indienne de football (AIFF) l’a sous-estimé en n’émettant initialement que 12 000 billets gratuits, en supposant que pas plus de 10 000 fans se présenteraient pour les matchs de l’Inde lors des éliminatoires du groupe D de la Coupe d’Asie. Ils ont dû faire la correction de parcours après le commentaire de Sunil Chhetri selon lequel l’avantage du terrain serait perdu si les tribunes restaient vides. Maintenant, alors que l’Inde entame sa campagne contre le Cambodge mercredi, plus de 50 000 fans devraient être présents.

Un fort soutien à domicile garantit une ambiance électrique. Mais cela ne garantit pas le succès sur le terrain. L’Inde, dirigée par son entraîneur-chef Igor Stimac, a récemment adopté un style réactif et ultra-défensif, en particulier après son match nul 1-1 lors des éliminatoires de la Coupe du monde contre le Bangladesh en octobre 2019. Lors d’un match amical international contre la Jordanie le mois dernier, en tête- jusqu’aux éliminatoires de la Coupe d’Asie, Stimac utilisait un bloc défensif si bas que les défenseurs soufflaient presque dans le cou de leur gardien. La Jordanie a gagné le match 2-0. Jusqu’à présent, le bloc bas de l’entraîneur-chef n’a rien fait d’autre que de maintenir des scores respectables.

Les éliminatoires de la Coupe d’Asie offrent l’occasion de briser le carcan face à des adversaires moins bien classés. Le classement Fifa du Cambodge est 171 contre 106 pour l’Inde. Hong Kong et l’Afghanistan sont respectivement 147 et 150. Les fans exigent un football proactif et Stimac est prêt à répondre.

« Je dirais que nous nous sommes préparés à tout scénario, mais nous avons l’intention d’appuyer dès la première minute de jeu et de mettre le Cambodge sous haute pression. Nous devons prouver que nous sommes les favoris et nous devons contrôler et être prêts à gérer leurs contre-attaques », a-t-il déclaré lors de la conférence de presse d’avant-match.

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Le président du comité technique de l’AIFF, Shyam Thapa, a exhorté l’équipe à jouer au football « ouvert ». «Les nuls ne vous rapportent rien. L’Inde doit jouer au football ouvert. J’ai vu ces joueurs jouer au football expressif tout en se présentant dans leurs clubs respectifs de l’ISL. Je ne sais pas pourquoi ils deviennent méfiants lorsqu’ils sont en service en Inde », a déclaré Thapa, un ancien avant-centre indien, à The Indian Express.

L’équipe, annoncée par l’entraîneur national Igor Stimac, a été choisie lors d’un camp d’entraînement prolongé à Kolkata. (AIFF)

Sa comparaison ISL est pertinente, mais il y a un hic. Dans l’ISL, les étrangers sont inévitablement les vedettes de leurs équipes respectives, tandis que leurs coéquipiers indiens jouent les seconds violons. Cette équipe indienne a-t-elle la qualité pour jouer au football ouvert sans perdre sa forme tactique ? Aussi, ont-ils la capacité de maintenir leur niveau de concentration élevé pendant 90 minutes ?

« Chhacchorir masla diye biryani randha jai na (vous ne pouvez pas cuisiner du biryani avec des ingrédients mélangés à des légumes) », avait déclaré le légendaire PK Banerjee dans les années 1980, alors qu’il dirigeait l’équipe de football indienne. Environ quatre décennies plus tard, lorsque Robbie Fowler a parlé de la qualité des joueurs indiens de l’ISL, l’observation de Banerjee sonnait toujours juste. « Nous entraînons toujours des joueurs. En toute honnêteté, certains joueurs indiens semblent n’avoir jamais été entraînés auparavant », avait déclaré Fowler en sa qualité d’entraîneur-chef du SC East Bengal.

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Même Thapa a admis que le football indien « n’a pas bougé d’un pouce » depuis que son « gourou » a fait ce commentaire. « Compte tenu de la réputation de Stimac en tant que footballeur et de son expérience d’entraîneur au plus haut niveau, nous espérions que les performances de l’Inde s’amélioreraient sous ses ordres. Mais à part gagner le championnat SAFF, que nous sommes censés gagner, l’équipe n’a rien fait de remarquable. Je ne blâme pas entièrement Stimac cependant. Il a besoin de camps plus longs pour préparer l’équipe nationale. À notre niveau, c’est obligatoire », a déclaré Thapa.

Favoris sur papier

Sur le papier, l’Inde commencerait comme favorite contre le Cambodge, mais dans un tournoi impliquant les députés d’arrière-ban du jeu, le classement Fifa n’est pas le véritable marqueur et des bouleversements peuvent survenir. Il y a quelques lunes, l’Inde avait glissé en dessous de 150 dans le classement mondial. En outre, certaines performances récentes, au cours des deux dernières années, incluent des matchs nuls contre le Bangladesh, le Népal et le Sri Lanka.

Il n’est donc pas étonnant que Stimac ait préféré garder ses attentes sous contrôle en déclarant : « De la position 100 jusqu’à 180-200, il n’y a pas de parties faciles. Il y a une très petite marge et une différence de qualité. La différence est que si vous pouvez marquer un but tôt ou si vous pouvez marquer dans la première demi-heure ; qui rend votre jeu plus facile. Si vous ne le faites pas, cela vous rend plus nerveux.

Tout compte fait, c’est un tournoi de peau de banane pour l’Inde. Le fait de ne pas se qualifier pour la Coupe d’Asie coûterait selon toute vraisemblance son emploi à Stimac. Plus important encore, comme l’a dit Thapa : « Ce serait catastrophique pour le football indien. »

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