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Un Open d’Australie non joué est un tournant pour Novak Djokovic

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Même après avoir été expulsé d’Australie, Novak Djokovic restera n°1 du classement du tennis masculin à l’issue de l’Open d’Australie, qui a débuté lundi sans lui.

Il détient toujours les titres à Roland-Garros et à Wimbledon ; a toujours des membres souples, des compétences de tennis formidables et une profonde histoire de résilience face à des foules hostiles et à de longues chances.

Mais dans un sport qu’avez-vous-gagné-pour-moi-dernièrement qui est souvent catégorisé par les époques et les champions qui les définissent, il ne serait pas surprenant que dimanche marque un tournant, symbolisé par sa longue marche sinistre. à la porte de l’aéroport de Melbourne sous l’escorte des agents de l’immigration.

Djokovic a 34 ans, et alors qu’il quittait l’Australie contre son gré après l’annulation de son visa, une nouvelle génération de stars plus grandes et talentueuses du tennis masculin se préparait à poursuivre le titre au tournoi du Grand Chelem qu’il a dominé comme aucun autre et ne jouera peut-être jamais encore une fois, si son interdiction de trois ans du pays n’est pas annulée.

« Cela pourrait certainement le faire reculer », a déclaré dimanche John Isner, un ami de Djokovic et l’un des meilleurs joueurs américains. «Honnêtement, je ne sais pas dans quelle direction cela ira. Cela pourrait lui prendre beaucoup de temps pour récupérer ou allumer un feu sous lui.

Djokovic a rebondi après des périodes démoralisantes dans le passé et a recommencé à gagner. En 2017, après peut-être la phase la plus dominante de sa carrière, il a lutté avec sa motivation et a perdu son avantage pendant plus d’un an au milieu de problèmes personnels et d’une blessure persistante au coude droit. Il avait un engagement envers la guérison naturelle qui préfigurait sa décision de ne pas se faire vacciner contre le coronavirus. Mais après avoir joué et lutté à l’Open d’Australie en 2018 avec son coude soutenu par un manchon de compression, il a décidé, en larmes, a-t-il dit, de subir une intervention chirurgicale.

Cinq mois plus tard, il était à nouveau champion du Grand Chelem, remportant le titre de Wimbledon 2018 et se rétablissant rapidement en tant que n ° 1, aux dépens de ses rivaux de longue date, Roger Federer et Rafael Nadal.

Début 2020, Djokovic était toujours sur la bonne voie, commençant l’année avec 18 victoires consécutives avant que la pandémie n’arrête le sport pendant cinq mois en 2020. Il a organisé une tournée d’exposition malavisée en Serbie et en Croatie en juin pendant la pause forcée qui s’est transformé en un événement très répandu et un feu de joie de relations publiques alors que lui et d’autres joueurs et membres de l’équipe, dont l’entraîneur de Djokovic, Goran Ivanisevic, ont dansé et fait la fête sans masque dans une boîte de nuit des Balkans, complètement en décalage avec l’ambiance mondiale.

La tournée a été annulée. Djokovic; sa femme, Jelena; Ivanisevic ; et d’autres ont été testés positifs pour le coronavirus, et lorsque Djokovic est revenu à l’action du Grand Chelem, à l’US Open 2020, il s’est éliminé du tournoi au quatrième tour en frappant une balle de frustration après avoir perdu son service et en frappant par inadvertance un juge de ligne dans la gorge. Il a été renvoyé par l’arbitre du tournoi et est retourné en Europe pour se regrouper. Un jeune Autrichien, Dominic Thiem, a finalement remporté le titre.

Après toutes les décisions douteuses et les atteintes à son image, une autre chute de Djokovic n’était pas hors de question, mais à l’image de sa ténacité et de son talent, il a rugi en 2021 avec l’une de ses plus belles saisons : remporter les trois premiers tournois du Grand Chelem. et à un match près de remporter le premier Grand Chelem masculin en simple en 52 ans avant de perdre contre Daniil Medvedev en finale de l’US Open.

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Cette démonstration de résilience en 2021 devrait faire réfléchir tous ceux qui pourraient s’attendre à ce que Djokovic se roule en boule sur le sol de son appartement de Monte Carlo au lendemain de l’affaire australienne.

Nous parlons d’un joueur qui est devenu un champion bien qu’il ait grandi à Belgrade lors de l’éclatement violent de la Yougoslavie, lorsque les bombardements de l’OTAN l’ont forcé à interrompre les entraînements de tennis. Il a quitté la maison à 12 ans pour une académie de tennis en Allemagne alors que ses parents et sa famille empruntaient et improvisaient pour financer sa formation dans l’espoir que le sport serait sa route, et la leur, vers des jours meilleurs. Djokovic m’a dit que son père, Srdjan, avait une fois réuni la famille et avait claqué un 10 Deutsche Mark sur la table de la cuisine et expliqué que c’était tout l’argent qu’il leur restait.

« Il a dit que plus que jamais, nous devons nous serrer les coudes et traverser cela ensemble et trouver le chemin », a déclaré Djokovic dans cette interview. « Ce fut un moment très puissant et très percutant dans ma croissance, ma vie, toutes nos vies. »

Qu’est-ce qu’une déportation en comparaison de tout cela ?

La réponse semble évidente, mais les coups de corps peuvent s’additionner. Djokovic est habitué à être l’outsider, à entendre les rugissements de soutien à Federer et à d’autres adversaires et à gagner quand même. Il est même allé jusqu’à imaginer que les foules scandent son nom à la place, mais il n’a jamais été une cible mondiale à ce degré.

Bien qu’il insiste sur le fait qu’il ne veut pas être un champion anti-vaccin, les retombées de sa position iconoclaste en Australie – il est l’un des trois seuls joueurs masculins du top 100 à ne pas avoir été vacciné – signifie qu’il sera associé de manière indélébile au problème. Et tant qu’il reste non vacciné, il devra relever des défis pour entrer dans d’autres pays et tournois.

L’énergie est l’une des caractéristiques de Djokovic. Passez du temps avec lui en tête-à-tête et sa force vitale et sa curiosité insatiable se manifestent, mais il a déployé beaucoup d’efforts ces dernières années pour des causes autres que gagner des matchs de tennis : adopter le statu quo sur le circuit masculin et créer un nouveau joueur. groupe pour promouvoir – jusqu’à présent sans succès – le changement et plus de pouvoir de décision pour les joueurs à tous les niveaux du classement. Il a aidé à lancer un nouveau tournoi à Belgrade, a fait un travail caritatif en Serbie et dans la région des Balkans et a coopéré à un documentaire sur les coulisses qui devrait sortir en 2022.

Il ne devrait pas manquer de contenu : pas de pénurie de triomphes majeurs et de revers brutaux. À quel moment tout cela émousse-t-il son bord ? La réponse pourrait être juste maintenant.

Même au cours de sa remarquable saison 2021, il y avait des indices d’une nouvelle vulnérabilité sur le terrain. Il a moins joué, un clin d’œil à son âge et à son besoin de concentrer son énergie sur les plus gros tournois. Mais il a échoué dans certaines épreuves régulières de la tournée et a échoué aux Jeux olympiques, ne remportant pas de médaille et perdant face à Alexander Zverev en demi-finale en simple.

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« L’une des choses intéressantes à propos de l’année dernière était qu’il était plus vulnérable semaine après semaine », a déclaré Patrick McEnroe, analyste ESPN et ancien capitaine de la Coupe Davis américaine. « Il a évidemment appris à se préparer et à atteindre les sommets des tournois majeurs aussi bien que n’importe qui, mais il serait normalement presque aussi difficile à battre dans les autres tournois, et cela a semblé changer. C’est drôle : même s’il a remporté trois tournois majeurs, on avait l’impression qu’il ne tenait qu’à un fil en ce qui concerne la domination.

Medvedev et Zverev l’ont tous deux battu dans des matchs qui comptaient vraiment en 2021, bien que seul Medvedev ait pu le battre dans un match au meilleur des cinq sets qui comptait. À moins que Nadal ne puisse retrouver la magie après une longue mise à pied et générer une profondeur constante avec ses coups de fond, Medvedev, deuxième tête de série, et Zverev, troisième tête de série, sont les favoris en l’absence de Djokovic à Melbourne.

Djokovic, s’il joue comme Djokovic, est en passe de garder une longueur d’avance sur terre battue et gazon, où ni Medvedev ni Zverev n’ont encore trouvé leur place à Wimbledon. Mais les immatériels seront décisifs.

La perte émotionnelle de Djokovic face à Medvedev à New York l’année dernière a semblé marquer un changement dans l’opinion publique : un lien plus profond et une appréciation pour son excellence durable alors qu’il n’a pas réussi à mener à bien sa quête. Mais après Melbourne, l’idée qu’il pourrait, dans la phase automnale de sa carrière, égaler la popularité mondiale de Federer et Nadal semble farfelue. Djokovic, un magicien du retour de service et se tirant une balle dans la basket, a longtemps polarisé et, semble-t-il, le restera.

Son jugement erroné n’aide pas: choisir de rencontrer des journalistes alors qu’il aurait dû s’isoler après un test de coronavirus positif en était le dernier exemple.

L’affaire australienne n’était pas entièrement de sa faute. Les messages mitigés des autorités australiennes sur les conditions d’entrée dans le pays ont joué un rôle important. Il en a été de même pour le climat politique et social une fois arrivé dans un pays et une ville qui connaissaient une recrudescence des cas malgré les mesures extrêmes et les confinements de 2020 et 2021. Rétrospectivement, il n’aurait pas dû venir du tout. Mais il est trop tard pour relire la pièce.

L’Open d’Australie se déroulera sans Djokovic pour la première fois depuis 2004, et avec Federer blessé, c’est la première fois de la longue carrière de Nadal qu’il sera le seul représentant des Trois Grands dans un tournoi du Grand Chelem.

Leur époque a été l’une des plus captivantes et des plus durables du sport, et ils partagent le record masculin avec 20 titres en simple du Grand Chelem chacun. Finir à égalité n’est pas exclu. Leur époque est dans sa phase finale, compte tenu de leur âge et du talent qui monte dans leur sillage. Tout ce qui s’est passé à Melbourne ces 11 derniers jours pourrait accélérer la transition.

Cet article a été initialement publié dans le New York Times.

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